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États-Unis : symbole de la lutte contre la ségrégation, Linda Brown est décédée

L'Américaine est décédée dimanche 25 mars à l'âge de 75 ans. Son combat a mené, en 1954, à la fin de la ségrégation dans les écoles.

Linda Brown en 1964
Linda Brown en 1964 Crédit : Library of Congress / AFP
+AmbreDeharoJournaliste
Ambre Deharo
et AFP

Son cas restera à jamais l'un des plus emblématiques de la lutte contre la ségrégation raciale aux États-Unis. Dimanche 25 mars, Linda Brown est décédée à l'âge de 75 ans. "Elle est un exemple de la façon dont des écoliers ordinaires ont occupé le devant de la scène pour transformer ce pays", a écrit lundi Sherrilyn Ifill de l'organisation antiraciste National Association for the Advancement of Colored People (NAACP), dans un communiqué.


"Linda Brown fait partie de ces jeunes gens héroïques qui, avec sa famille, se sont courageusement battus pour mettre fin au symbole ultime de la suprématie blanche, la ségrégation raciale dans les écoles publiques", ajoute la responsable de cette organisation fondée en 1909 pour défendre la cause des Noirs. "Ce n'était facile ni pour elle ni pour sa famille, mais son sacrifice a brisé des barrières". 

Brown v. Board of Education, le symbole d'une lutte

L'histoire de cette Noire-américaine a débouché sur une décision historique de la Cour suprême américaine en 1954 : Brown v. Board of Education (Brown contre le Bureau de l'éducation de Topeka). Linda Brown a 9 ans lorsque, en 1951, on lui refuse son inscription dans une école publique de la ville de Topeka, au Kansas. Son père, Oliver Brown, avait voulu inscrire sa fille dans cette école, proche du domicile familial, mais réservée aux Blancs. Parce qu'elle été noire, Linda Brown a vu son inscription rejetée, et a été forcée de choisir une école noire plus éloignée. 

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Dans les années 1950, une large majorité des États du Sud des États-Unis avait la possibilité de séparer de la sorte élèves blancs et noirs. Oliver Brown avait contesté le refus d'inscription devant la justice, dans une plainte en nom collectif, en attaquant cette loi du Kansas qui permettait aux villes de plus de 15.000 habitants d'ouvrir des établissements scolaires séparant les populations. La procédure judiciaire était même soutenue et portée par la NAACP. Le 17 mai 1954, Board v. Board of Education est devenue l'une des victoires les plus marquantes de l'organisation, et un tournant dans l'histoire du mouvement des droits civiques américains. La Cour suprême des États-Unis a jugé à l'unanimité que la ségrégation scolaire pratiquée par l'État du Kansas était contraire à la Constitution.

Un combat qui a laissé des traces

Toutefois, l'arrêt "n'a pas abattu instantanément ni sans douleur les murs qui divisaient tant notre pays", avait noté en 2014 le ministre américain de la Justice, Eric Holder.  En 1957, le président Dwight Eisenhower avait dû envoyer l'armée au lycée central de Little Rock, dans l'Arkansas, pour permettre à des élèves noirs d'intégrer l'établissement. Pour contrecarrer la ségrégation de fait qui perdure, est instaurée une politique de transport des élèves dans des écoles d'autres quartiers ("busing"), contestée même vingt ans après l'arrêt Brown. 

Le gouverneur du Kansas Jeff Colyer a estimé sur Twitter que "la vie de Linda Brown nous rappelle que parfois ce sont les personnes les plus inattendues qui peuvent avoir un impact incroyable et qu'en servant notre communauté nous pouvons réellement changer le monde".  "L'arrêt Brown a fait de l'Amérique un rayon d'espoir pour le reste du monde, il nous a appris que grâce au droit, nous pouvions mettre fin à un système de caste basé sur la race et oppressif", a réagi pour sa part l'Union américaine pour les libertés civiques (ACLU). "Aujourd'hui nous rendons hommage à Linda Brown et à tous les combats qu'il nous reste à gagner".

Après cette victoire en 1954, Linda Brown était devenue, à l'âge adulte, enseignante et œuvrait également aux côtés de sa sœur au sein de la Brown Foundation fondée en 1988 dans le but de maintenir la lutte contre les ségrégations.

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L'Américaine est décédée dimanche 25 mars à l'âge de 75 ans. Son combat a mené, en 1954, à la fin de la ségrégation dans les écoles.
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