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L'inquiétant recul des neiges de la Sierra Nevada

L'imposante chaîne de montagnes, qui abrite notamment le plus haut sommet des États-Unis contigus, n'avait pas vu son manteau neigeux aussi fin depuis un demi-millénaire.

L'inquiétant recul des neiges de la Sierra Nevada
L'inquiétant recul des neiges de la Sierra Nevada Crédit : DAVID MCNEW / Getty Images North America / Getty Images/AFP
PaulGuyonnet
Paul Guyonnet
Journaliste RTL

Cela fait déjà quatre ans que ça dure, et la situation ne cesse d'empirer. Depuis 2011, la Californie vit une sécheresse pratiquement constante et terriblement inquiétante pour les climatologues comme les habitants, qui subissent de plus en plus fréquemment des privations d'eau et des feux de brousse dévastateurs. Selon une étude publiée par des chercheurs de l'Université d'Arizona dans la revue Nature, un nouvel indice vient confirmer ces conditions aussi extraordinaires que préoccupantes : l'épaisseur du manteau neigeux de la Sierra Nevada

Dans un État aussi vaste et aride que la Californie, la chaîne de montagnes est un réservoir nécessaire à la vie de tous, un lieu touristique admiré pour le Lac Tahoe par exemple comme pour ses quelques 700km de reliefs escarpés. Principale source d'eau de toute une région, ces hauteurs fournissent habituellement les habitants et les infrastructures. Mais cette année, la dramatique sécheresse qui frappe la Californie n'a pas épargné les sommets d'ordinaire enneigés, et ce dans des proportions terrifiantes

Du "jamais vu depuis 500 ans"

Ainsi, selon l'étude, l'accumulation de neige de l'hiver dernier n'a représenté que 5% de ce qu'elle est en temps normal, causant évidemment des risques inquiétants d'incendies, l'assèchement des puits et des verger, et contraignant de nombreuses populations à se rationner dans leur consommation d'or bleu. "Nous avons atteint un seuil jamais vu depuis 500 ans. Dans notre modèle, jamais au cours du dernier millénaire les chiffres n'avaient été aussi bas", explique Valerie Trouet, en charge de l'étude. 

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En photos, la disparition du manteau neigeux est impressionnante
En photos, la disparition du manteau neigeux est impressionnante Crédit : NASA Earth Observatory

"Quand vous êtes une scientifique, vous êtes d'abord très excitée par les résultats. Et puis vous réalisez que la fonte extrême du manteau neigeux est en fait tout sauf excitante." La Sierra Nevada, qui représente environ un tiers de la réserve d'eau de Californie, est surveillée de très près par les scientifiques depuis près d'un siècle. Au fur et à mesure des années, plus d'une centaine de points de contrôle ont été établis et sont régulièrement relevés, pour vérifier au plus près l'évolution du manteau neigeux. Pour élaborer son rapport, l'équipe de Valérie Trouet a ainsi pu comparer quelque 3.500 échantillons, allant de l'étude des cernes d'arbres multicentenaires à des relevés existants des niveaux d'enneigement des décennies passées. 

Une conjonction de phénomènes rares

Comme le reste de la Californie, la Sierre Nevada reçoit en temps normal les précipitations les plus importantes lors des mois d'hiver et du fait de ses hauts sommets, elle se constitue normalement un épais manteau. Ensuite, avec la fonte des neiges au printemps, l'eau ruisselle et rejoint de grands lacs et des réservoirs souterrains dans lesquels les hommes peuvent ensuite venir se servir. Mais lorsque le manteau neigeux est trop fin, pour ne pas dire inexistant, la sécheresse guette très rapidement

Au cours de l'hiver dernier, deux facteurs se sont ainsi ajoutés pour donner naissance à une situation extraordinaire, et vraisemblablement pas prête de se reproduire. Les températures exceptionnellement élevées d'une part ont privé les plateaux inférieurs de neige. Mais surtout, c'est le dénommé "Ridiculously Resilient Ridge" - ou "Crête Exceptionnellement Résistante" dans la langue de Molière -, un phénomène atmosphérique d'ampleur, qui a dérouté les tempêtes, privant une partie de l'Ouest américain de précipitations bienvenues.

Un problème qui se globalise

Et puisque les derniers mois ont été les plus chauds jamais mesurés, les craintes des scientifiques pour l'avenir ne font que grandir. Néanmoins, Valérie Trouet tempère : selon elle, il n'y a que très peu de chances pour que des phénomènes aussi extrêmes se produisent au même moment une seconde fois au cours des siècles à venir. Mais si le manque de neige dans la Sierra Nevada ne sera pas forcément aussi flagrant dans les années à venir, les hivers continuant de se réchauffer, le problème de l'eau en Californie n'est pas près de se résorber de lui-même.

Plus inquiétant, de tels reculs ont également été observés dans d'autres parties du monde, là où d'autres mécanismes atmosphériques et climatiques sont à l'œuvre. Les glaciers alpestres par exemple n'ont jamais perdu de masse ou de distance aussi rapidement qu'à l'heure actuelle, à l'image de la fameuse mer de glace, immense étendue glacée située dans le massif du Mont-Blanc. Cité par Le Monde, Christian Vincent, chercheur au Laboratoire de glaciologie et de géophysique de l’environnement, explique par exemple que "tous les glaciers alpins dont le point culminant est en-dessous des 3.500 mètres d'altitude" pourraient avoir disparu d'ici 2080

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L'imposante chaîne de montagnes, qui abrite notamment le plus haut sommet des États-Unis contigus, n'avait pas vu son manteau neigeux aussi fin depuis un demi-millénaire.
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2015-09-25 22:16:19
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