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Mexique : pourquoi le pays a été secoué par un puissant séisme

ÉCLAIRAGE - Le Mexique se trouve dans une zone géographique particulièrement impactée par les secousses.

Des habitants dans les rues de Mexico après un violent séisme, le 8 septembre 2017
Des habitants dans les rues de Mexico après un violent séisme, le 8 septembre 2017 Crédit : PEDRO PARDO / AFP
Julien Absalon
Julien Absalon
Journaliste RTL

C'est du jamais vu en un siècle. La terre du sud du Mexique a tremblé lors d'un séisme d'une magnitude de 8,2, jeudi 7 septembre, tuant au moins 15 personnes, selon un bilan provisoire communiqué quelques heures après. Bien que légèrement surévalué dans un premier temps, ce tremblement de terre n'en reste pas moins plus puissant que celui de septembre 1985 (8,1 sur l'échelle de Richter dans la zone de Mexico) qui avait coûté la vie à 10.000 personnes. Ces deux événements meurtriers rappellent que ce pays demeure une zone à risque important.

Le Mexique est régulièrement frappé par des phénomènes sismiques. Depuis 1985, pas moins de 14 événements de ce type ont été enregistrés, à des magnitudes d'au moins 5 Mw.

Cela s'explique par la situation géographique et géologique du Mexique. "Le Mexique fait partie de la ceinture de feu du Pacifique, très volcanique et très sismique. C'est une région instable", souligne le géologue et volcanologue  Jacques-Marie Bardintzeff au micro de RTL. Le pays se trouve sur un point de rencontre entre cinq plaques tectoniques : Nord-Américaine, Pacifique, Caraïbes, Nazca et Sud-Américaine. Les frottements et affaissement de ces plaques sous une autre génère ces catastrophes.

Les plaques tectoniques dans le monde
Les plaques tectoniques dans le monde Crédit : USGS / Public domain
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Malgré tout, la forte activité sismique n'implique pas forcément des secousses terriblement puissantes et meurtrières. "Il faut tenir compte de la profondeur du séisme", précise Jacques-Marie Bardintzeff, en prenant exemple sur le tout récent drame : "Là, c'est 33 kilomètres. C'est assez profond, donc l'énergie sera plus dissipée. Plus un séisme est profond, moins il est meurtrier". En 1985, la profondeur était de 20 kilomètres et cela s'était produit à grande proximité de la capitale Mexico City.

Depuis la tragédie de 1985, le Mexique est doté d'une technologie de prévention sismique développée. Les autorités de la capitale sont prévenues d'une secousse, une minute après le début de la propagation des ondes au large des côtes mexicaines.

Automatiquement, le système met en action 8.200 mégaphones pour diffuser une alerte sonore à destination de la population. Une onde radio permet aussi d'enclencher des alarmes dans les écoles, les ministères et des bureaux. Enfin, des fonctionnalités développées sur les smartphones permettent aux autorités d'envoyer des notifications d'urgence.

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