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Fukushima : la première grande étape du démantèlement de la centrale lancée

Tepco, le groupe qui gère la centrale de Fukushima, a annoncé avoir lancé le retrait du combustible de la piscine du réacteur 4, première grande étape dans le démantèlement du site.

Des employés de Tepco à Fukushima travaillent autour de la piscine du réacteur 4.
Des employés de Tepco à Fukushima travaillent autour de la piscine du réacteur 4. Crédit : AFP PHOTO / TEPCO
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La rédaction numérique de RTL
et AFP

"Nous avons commencé à manipuler un premier assemblage de combustible à 15H18 (07H18 en France)", a expliqué un porte-parole de Tokyo Electric Power (Tepco), la compagnie gérante de la centrale accidentée de Fukushima, ce lundi 18 novembre à l'AFP. Le retrait du combustible de la piscine du réacteur 4 est une opération très délicate qui prendra au total plus d'un an.

Un caisson cylindrique de 5,5 mètres de haut et 2,1 de diamètre avait été inséré dans la piscine quelques heures avant que ne commence le levage d'un premier assemblage avec un nouvel appareillage télécommandé spécialement mis en place. Les techniciens vont transférer un à un les 1.533 assemblages dans ce récipient géant, le tout sans que le combustible ne sorte de l'eau.

Prudence


Pour ce début, Tepco prévoit de répartir sur deux jours le retrait de 22 premiers assemblages (contenance maximum d'un caisson), chacun mesurant 4,5 mètres de haut et pesant 300 kilogrammes. "Le caisson (d'une masse totale de 91 tonnes une fois plein) ne sera fermé et retiré de la piscine que mardi. Nous avons choisi de débuter de façon assez lente par prudence et sécurité", a précisé le porte-parole.

Le combustible extrait de la piscine 4 sera ultérieurement placé dans une autre piscine dite "commune", plus sûre, distante d'une centaine de mètres, où il restera a priori au moins dix ans.

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Le patron de Tepco, Naomi Hirose, avait précisé en début de semaine dernière que "la sécurité était la priorité". "Nous espérons que le retrait sera réalisé comme prévu en toute sûreté afin de ne pas causer de soucis supplémentaires aux habitants de la région", a déclaré le porte-parole du gouvernement, Yoshihide Suga, lors d'un point de presse.

Opération délicate


L'opération de retrait des 1.533 assemblages de combustible (dont 202 neufs) de la piscine 4 est d'autant plus délicate que de ce bassin est situé en hauteur dans le bâtiment du réacteur 4, à moitié détruit par une explosion d'hydrogène quelques jours après la dévastation de la centrale Fukushima Daiichi par le tsunami du 11 mars 2011.

Tepco a depuis bâti une nouvelle couverture et installé un dispositif flambant neuf de retrait du combustible, ainsi que procédé à la récupération des détritus tombés dans le bassin, au-dessus des assemblages qu'il contient. Cependant la difficulté de l'extraction se trouve dans la présence de petits débris coincés au milieu des assemblages de combustible, préviennent les experts.

Des répétitions ont eu lieu les équipes sont désormais jugées bien formées pour cette opération cruciale, la plus délicate depuis la stabilisation du site en décembre 2011. "Je pense que la compagnie Tepco est prête pour l'extraction du combustible et je suis très confiant dans sa capacité à la mener à bien", avait aussi déclaré en milieu de semaine passée l'expert nucléaire américain Lake Barrett, invité par Tepco à suivre les préparatifs.

Conséquences graves


Toutefois, d'autres experts japonais et étrangers sont beaucoup plus sceptiques et préviennent que d'éventuelles erreurs de manipulation pourraient avoir des conséquences graves, comme le rejet soudain d'une importante quantité de substances radioactives qui pourrait forcer à éloigner les travailleurs et perturber le calendrier des travaux dans leur ensemble.

"Il n'existe pas de tâche sans risque dans cette centrale, mais il faut à chaque fois prévoir qu'un problème peut survenir pour, le cas échéant, être en mesure de bien réagir, là est le point essentiel", a souligné sur Twitter un travailleur de la centrale présent sur le site depuis l'accident.

Dans l'idéal, Tepco espère avoir fini de retirer tous les assemblages de la piscine 4 d'ici à la fin de l'année 2014, avant de commencer une opération similaire pour les trois autres piscines des réacteurs 1 à 3, les plus endommagés du site.

Ce retrait est le premier "grand pas vers le démantèlement" qui doit durer 40 ans, a estimé la semaine passée le directeur de la centrale, Akira Ono.

Une conférence de presse de Tepco est prévue en fin de journée pour faire le point sur cette première opération inédite dans un tel environnement accidenté où les techniciens doivent œuvrer en combinaisons de protection et porter des masques intégraux pour se protéger de la radioactivité.

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