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Edgar Mitchell, sixième astronaute américain à marcher sur la Lune est décédé

L'un des rares hommes à avoir arpenté l'astre s'est éteint en Floride à l'âge de 85 ans. Il avait décollé le 31 janvier 1971 à bord d'Apollo 14.

Portrait d'Edgar Mitchell non daté
Portrait d'Edgar Mitchell non daté Crédit : AFP
Emeline Le Naour et AFP

L'astronaute américain Edgar Mitchell, l'un des rares hommes à avoir jamais marché sur la Lune, est décédé à 85 ans en Floride, a annoncé la Nasa vendredi 5 février. "L'astronaute Edgar Mitchell, pilote du module lunaire pour Apollo 14, est décédé jeudi 4 février dans un hôpital de West Palm Beach, en Floride, à la veille du 45e  anniversaire de son atterrissage sur la Lune", écrit l'Agence spatiale américaine dans un communiqué. 

"Edgar était l'un des douze hommes seulement à avoir marché sur la Lune et il a contribué à changer la perception que nous avons de notre place dans l'univers", a réagi le patron de la Nasa, Charles Bolden, cité dans le communiqué. L'astronaute Buzz Aldrin, le deuxième homme à marcher sur la Lune, a rendu hommage à "un autre pionnier lunaire". Né au Texas le 17 septembre 1930, Edgar Mitchell est décédé après une courte maladie, a indiqué sa famille au journal Palm Beach Post. 

Un autre pionnier lunaire

Buzz Aldrin à propos d'Edgar Mitchell
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C'est de Floride, dans le sud-est des Etats-Unis, qu'Edgar Mitchell avait décollé le 31 janvier 1971 à bord d'Apollo 14, devenant durant cette mission le  sixième astronaute à marcher sur la Lune. Il était parti du Kennedy Space Center, à Cap Canaveral, avec ses compagnons de mission, Alan Shepard et Stuart Roosa. C'est Edgar Mitchell qui fut chargé de piloter le module lunaire, Antares, qui s'est posé sur le cratère  Fra Mauro le 5 février 1971. 

Avec Alan Shepard, "le premier Américain dans l'espace" rappelle la Nasa, Edgar Mitchell avait été chargé d'arpenter la surface lunaire "pour effectuer des essais de communication" et photographier les lieux. Ils avaient prélevé plus de 40 kilos d'échantillons de sol lunaire lors d'une mission qui avait battu plusieurs records à l'époque: "la plus longue distance traversée sur la surface lunaire, la plus grosse charge ramenée et la plus longue durée passée sur la Lune, 33 heures", souligne la Nasa. 

Seul survivant d'Apollo 14

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Les deux astronautes furent également les premiers à retransmettre des images télévisées en couleur depuis la Lune. La mission s'était achevée avec succès le 9 février 1971. Edgar Mitchell était le seul survivant d'Apollo 14. L'astronaute avait quitté la Nasa en 1972, avant de fonder en 1973 l'"Institute of Noetic Sciences", chargé d'étudier notamment les "pouvoirs de la conscience, les phénomènes qui n'entrent pas forcément dans les modèles scientifiques conventionnels tout en conservant la rigueur scientifique", selon l'organisation. Auteur de plusieurs ouvrages, ses vues hétérodoxes ont parfois été polémiques, notamment lorsqu'il assurait croire que certains objets volants non  identifiés pouvaient appartenir à des visiteurs venant d'autres planètes. 

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