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Ebola : un médecin guéri développe le virus dans un oeil

C'est la première fois qu'une telle évolution est observée, ce qui laisse craindre des cas de contamination oculaire.

Ebola : une équipe de soignants allemands s'entraînent à enfiler des combinaisons de protection (illustration)
Ebola : une équipe de soignants allemands s'entraînent à enfiler des combinaisons de protection (illustration) Crédit : DANIEL KARMANN / DPA / AFP
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La rédaction numérique de RTL
et AFP

Cette évolution préoccupe la communauté scientifique. Pour la première fois, le virus Ebola a été découvert dans l'oeil d'un ancien malade, deux mois après sa guérison de l'infection, a rapporté jeudi 7 mai le New England Journal of Medicine.

Il s'agit d'un médecin américain, le Dr Ian Crozier, 43 ans, qui avait été déclaré malade d'Ebola en septembre 2014. Il travaillait alors pour l'Organisation mondiale de la santé (OMS) en Sierra Leone.

Il avait été rapatrié aux États-Unis pour être soigné à l'Hôpital Emory à Atlanta, en Géorgie, dans une unité spécialement aménagée. Le Dr Crozier était sorti en octobre du centre hospitalier, n'ayant plus de trace du virus.

Contamination oculaire possible chez les patients guéris

Mais deux mois plus tard, il a eu une inflammation de l'oeil gauche dans lequel la pression intra-oculaire était très élevée, provoquant un enflement et de sérieux problèmes de vision.

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Il est retourné à l'Hôpital Emory où un ophtamologue, le Dr Steven Yeh a effectué un prélèvement du fluide dans la chambre antérieure de l'oeil. Il y a découvert la présence du virus Ebola, qui n'était toutefois pas présent dans les larmes et les tissus extérieurs de cet oeil.

De ce fait, il ne présentait pas de danger d'infection pour les autres. Mais, a souligné le Dr Yeh, ce cas montre que les survivants de l'infection par Ebola doivent se faire suivre pour une possible contamination oculaire. On ignore combien de temps elle peut persister.

Perte de la vision et changement de couleur

Cette infecton a provoqué une uveitis, une inflammation de l'intérieur de l'oeil. Outre une perte importante de sa vision. L'iris de l'oeil a changé de couleur passant du bleu au vert, dix jours après le début des symptômes.

Après un traitement intensif avec différents médicaments dont un corticostéroïde, le Dr Crozier a commencé à récupérer la vision perdue, mais pas encore totalement à ce jour. Son oeil a aussi retrouvé sa couleur normale.

Des cas d'uveitis avaient déjà été signalés chez des survivants d'Ebola lors des précédentes épidémies, ainsi que parmi ceux infectés avec le virus Marburg, proche d'Ebola. Mais ces cas étaient rares.

Des précédents

Pour ce qui est de l'épidémie actuelle, la plus grave et étendue depuis l'apparition du virus en 1976, avec 26.593 personnes infectées et plus de 11.000 morts, des cas de problèmes oculaires ont aussi été signalés chez des survivants. 

Selon le Dr john Fankhausser, directeur médical de l'hôpital ELWA à Monrovia au Liberia, des douleurs chroniques, des maux de tête et des troubles oculaires étaient les problèmes physiques les plus fréquemment mentionnés parmi une centaine de survivants qui ont assisté à une réunion au centre hospitalier.

Environ 40% avaient des douleurs et de l'inflammation dans les yeux, certains souffraient d'uveitis, a-t-il précisé, cité par le New York Times.

Le virus persiste plusieurs mois dans le sperme

Mais la proportion d'anciens malades atteints de ces troubles reste inconnue. On savait déjà que le virus Ebola peut persister pendant plusieurs mois dans le sperme après la guérison de l'infection.

Plus tôt jeudi, l'OMS a annoncé que le nombre de nouveaux cas d'Ebola en Guinée et en Sierra Leone était tombé la semaine passée au plus bas depuis le début de l'année. Enfin, le Liberia, qui a compté le plus grand nombre de morts (plus de 4.700) prévoit de déclarer la fin de l'épidémie.

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