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Australie : trois nouvelles espèces découvertes dans un "monde perdu"

Des explorateurs du plateau de Cap Melville au nord de l'Australie ont découvert trois espèces de vertébrés isolées depuis des millions d'années.

Un nouveau type de gecko à queue en forme de feuille a été découvert par des scientifiques australiens.
Un nouveau type de gecko à queue en forme de feuille a été découvert par des scientifiques australiens. Crédit : AFP / CONRAD HOSKIN
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et AFP

Un gecko à queue en forme de feuille, un lézard à peau dorée et une grenouille. Ce sont les trois nouvelles espèces de vertébrés découvertes sur le plateau de Cape Melville, un relief fait de roches de granit empilées sur des centaines de mètres, où ont été déposés par hélicoptère Conrad Hoskin, de la James Cook University, et une équipe de télévision du National Geographic.

Des études avaient été conduites par le passé dans les champs de roches au pied du plateau, mais le plateau lui-même, sur lequel s'élève une canopée dense et humide, reste mal connu et difficile d'accès. "Trouver trois nouveaux vertébrés serait déjà surprenant dans un pays relativement peu exploré comme la Nouvelle-Guinée, mais ça l'est plus encore en Australie qui a été assez bien défriché", a commenté Conrad Hoskin.

"Le haut de Cape Melville est un monde perdu. Y découvrir ces espèces est l’œuvre d'une vie", s'est réjoui Conrad Hoskin qui a donc ajouté à la classification des espèces vivantes un gecko longiforme pourvu d'une queue plate et d'une paire d'yeux globuleux. Le petit reptile, endémique d'Australie, a été baptisé Saltuarius eximius (ce qui signifie exceptionnel en latin).

Les animaux de Cape Melville ont ceci d'incroyable qu'ils ont pu survivre des millions d'années dans le même habitat. C'est exceptionnel.

Conrad Hoskin
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Il mesure une vingtaine de centimètres et serait un survivant de temps immémoriaux où la forêt tropicale couvrait une surface importante du socle australien. D'aspect "primitif", il est biologiquement très différent de ses cousins et représente la septième sous-espèce de geckos australiens.

Les scientifiques, dont les travaux ont été publiés dans la revue Zootaxa, ont également identifié une nouvelle espèce de lézard à peau dorée qui peuple les sols mousseux de la forêt tropicale, et une grenouille qui se réfugie, à la saison sèche, dans le dédale de roches où les températures sont fraîches et l'air saturé d'humidité.

L'équipe devrait repartir à Cape Melville dans quelques mois pour tenter de recenser d'autres espèces inconnues parmi les populations d'escargots, d'araignées et peut-être aussi de petits mammifères. "Les animaux de Cape Melville ont ceci d'incroyable qu'ils ont pu survivre des millions d'années dans le même habitat. C'est exceptionnel", a souligné Conrad Hoskin.

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Des explorateurs du plateau de Cap Melville au nord de l'Australie ont découvert trois espèces de vertébrés isolées depuis des millions d'années.
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