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Virgin Galactic : des civils dans l'espace d'ici un an ?

La nouvelle base de la compagnie Virgin Galactic, située dans le Nouveau-Mexique, a été officiellement dévoilée. Elle servira d'aéroport spatial et de tour de contrôle des vols d'engins dans l'espace.

Le "Spaceport America", les nouveaux quartiers généraux de la compagnie de tourisme spatial Virgin Galactic, dans l'État américain du Nouveau-Mexique
Le "Spaceport America", les nouveaux quartiers généraux de la compagnie de tourisme spatial Virgin Galactic, dans l'État américain du Nouveau-Mexique Crédit : HO / VIRGIN GALACTIC/THE SPACESHIP COMPANY / AFP
Leia Hoarau
Leia Hoarau
et AFP

La compagnie de tourisme spatial Virgin Galactic a présenté, jeudi 15 août, ses nouveaux quartiers généraux dans l'État américain du Nouveau-Mexique et dévoilé le calendrier de ses derniers vols d'essai, s'approchant encore un peu plus de ses premiers vols commerciaux.

La salle de contrôle de Virgin Galactic a été installée dans la base "Spaceport America". Cette base a été officiellement "ouverte" en 2011 par le milliardaire britannique Richard Branson, qui a fondé Virgin Galactic en 2004.

Après des années de développement, retardé par un accident mortel en 2014, Virgin Galactic a créé un vaisseau spatial et a franchi la frontière de l'espace deux fois, mais encore jamais avec des clients payants, même si 600 personnes - y compris des célébrités hollywoodiennes - se sont inscrites pour le programme.

Jeudi, Virgin Galactic a présenté à ses invités deux étages de "Spaceport America" "dédiés principalement aux opérations de vol". Le complexe inclut également "des espaces communaux conçus pour être utilisés, dans le futur, par les clients de Virgin Galactic, leurs amis et leurs familles", a expliqué la compagnie dans un communiqué.

Quelques minutes en apesanteur

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Cela "signifie que la base est maintenant fonctionnelle et capable de répondre aux demandes des vols affrétés par Virgin Galactic". L'entreprise a annoncé le mois dernier la levée prochaine de centaines de millions de dollars dans le but d'envoyer, enfin, ses premiers clients dans l'espace, d'ici un an.

Virgin Galactic offrira quelques minutes d'apesanteur à six passagers à la fois. Ils flotteront dans la cabine et verront la courbure de la Terre, sous un ciel noir, par de grands hublots. 

Le pilote en chef de Virgin, l'Écossais Dave Mackay, a écrit sur un blog que VMS Eve, le vaisseau porteur de Virgin, était arrivé sur la base et que les nouvelles phases de test allaient bientôt commencer. Plus tard dans l'année, VMS Eve retournera en Californie pour "les tests finaux".

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