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VIDÉO - Il y a une voiture Tesla dans l'espace et elle a encore une chance de toucher Mars

Une décapotable Tesla Roadster a été propulseé dans l'espace par le lanceur Falcon Heavy mardi. Elon Musk avait annoncé qu'elle se dirigeait vers la ceinture d'astéroïdes. Elle pourrait finalement se rapprocher de la planète Mars.

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Live Views of Starman Crédit Image : AFP |
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Benjamin Hue
Journaliste RTL

Passé maître dans l'art de la mise en scène, Elon Musk a franchi un nouveau pallier dans l'excentricité. Le milliardaire sud-africain est devenu mardi 6 février le premier homme à envoyer une voiture dans l'espace, un véhicule électrique Tesla Roadster. Un sacré coup marketing pour le prolifique entrepreneur, fondateur de l'entreprise spatiale SpaceX et du constructeur de véhicules électriques Tesla - qui a parfaitement éclipsé l'annonce de la perte trimestrielle record de l'entreprise mercredi. Mardi, à 21h45, heure de Paris, la super fusée Falcon Heavy de SpaceX a réussi son décollage depuis la Floride avant de mettre sur orbite le cabriolet rouge dont l'auto-radio jouait en boucle la ballade spatiale de David Bowie, Space Oddity.

Diffusées en direct par SpaceX pendant plusieurs heures sur les réseaux sociaux, les aventures de la décapotable et de son conducteur factice Starman (en référence à la chanson de Bowie), un mannequin flanqué d'un scaphandre blanc et de la combinaison spatiale de SpaceX, ont été suivies par des millions de personnes sur Internet. Il en restera une image, celle de Starman, un bras au volant, l'autre négligemment accoudé à la portière du bolide rouge filant à travers l'immensité de l'espace, la Terre gigantesque en arrière-plan. Une poésie spatiale immortalisée par Elon Musk sur Twitter : "Apparemment, il y a une voiture en orbite autour de la Terre"

Trop loin pour Mars, pas assez pour la ceinture d'astéroïdes

Cet équipage inédit a fait le tour de la Terre pendant plus de cinq heures avant de mettre le cap vers la planète Mars, après une dernière poussée des propulseurs. Mais l'allumage a un peu trop bien fonctionné et le roadster s'est enfoncé plus loin que prévu dans le système solaire, quelque part entre Mars et Jupiter, en direction de la ceinture d'astéroïdes. "Troisième allumage réussi. Orbite de Mars dépassé, en route vers la ceinture d'astéroïde", a indiqué Elon Musk peu avant 5 heures du matin, heure de Paris, mercredi. 

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Difficile de dire ce qu'il adviendra de la voiture. Son épopée devait initialement durer un milliard d'années et l'amener à circuler sur une orbite elliptique autour du Soleil à 400 millions de kilomètres de la Terre. Avec la possibilité d'entrer en collision avec un objet spatial dérivant, ou d'être découverte par une race extraterrestre dans des millions d'années, comme le suggérait l'entrepreneur l'an dernier. D'après les premières indications fournies mercredi matin par Elon Musk, elle semblait se rapprocher de l'orbite de la planète naine Ceres. 

Selon les dernières informations, la Tesla ne devrait finalement pas atteindre la ceinture d'astéroïdes, comme Elon Musk l'avait annoncé. Des astronomes ont remarqué mardi quelques divergences entre les chiffres tweetés par le milliardaire et le plan de vol révisé adressé à la Nasa par SpaceX. La nouvelle trajectoire montre que la voiture devrait se déplacer trop loin pour prendre l'orbite de Mars mais pas assez pour atteindre la ceinture d'astéroïdes. Il y aurait donc toujours une chance infime que la Tesla touche Mars. Selon l'astrophysicien Jonathan McDowell, le roadster s'approchera le plus de Mars lors de la prochaine décennie en octobre 2020. Il sera alors à 7 millions de kilomètres de la planète rouge.

La planète Mars en ligne de mire pour Elon Musk

Le sort de la première voiture de l'espace importe peu au regard des perspectives ouvertes par le lancement réussi de Falcon Heavy mardi. En plus de valider la conception et le comportement de la fusée en situation réelle et de démontrer sa capacité à envoyer des objets vers la ceinture d'astéroïdes, le plus grand exploit pour Elon Musk consistait à ramener sur Terre les boosters de la fusée - les premiers étages des lanceurs standards Falcon 9 - après le décollage. Deux des trois propulseurs ont parfaitement atterri, ouvrant la voie à des lancements plus fréquents et moins chers et à de très lucratifs contrats avec les agences spatiales. 

Le vol inaugural de Falcon Heavy était aussi une étape préalable à la conquête de Mars. "Cela me rassure sur le fait que BFR est réalisable, cela me donne une grande confiance dans le fait que nous pouvons arriver à faire fonctionner le design du BFR", s'est réjoui Elon Musk mardi. Annoncé en septembre dernier, le BFR  (pour "Big fucking rocket") est le lanceur ultime des rêves spatiaux d'Elon Musk. Celui qui doit lui permettre de concrétiser son ambition martienne à horizon 2024 et son projet de liaisons entre grandes villes terrestres. Qui sait où en seront alors Starman et sa Tesla.

Last pic of Starman in Roadster enroute to Mars orbit and then the Asteroid Belt

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Une décapotable Tesla Roadster a été propulseé dans l'espace par le lanceur Falcon Heavy mardi. Elon Musk avait annoncé qu'elle se dirigeait vers la ceinture d'astéroïdes. Elle pourrait finalement se rapprocher de la planète Mars.
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2018-02-07 14:35:00
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