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VIDÉO - Hyperloop, où en est la construction du train supersonique imaginé par Elon Musk ?

VIDÉO - Deux entreprises américaines travaillent en parallèle à la concrétisation du projet fou du patron de Tesla qui pourrait permettre de relier Paris et Marseille en quarante minutes.

Vue d'artiste figurant le tube de l'Hyperloop passant à côté du pont de San Fransisco, aux États-Unis.
Vue d'artiste figurant le tube de l'Hyperloop passant à côté du pont de San Fransisco, aux États-Unis. Crédit : Hyperloop Transportation Technologies
Benjamin Hue
Benjamin Hue
et Camille Kaelblen

La construction de l'Hyperloop est entrée dans une nouvelle dimension. Imaginé par Elon Musk, l'Hyperloop est un train supersonique qui doit permettre de transporter des passagers dans des tubes quasiment vides d'air à une vitesse pouvant atteindre 1.500 km/h. De quoi relier Paris et Marseille en une quarantaine de minutes quand il faut aujourd'hui 1h15 d'avion, sans compter le temps passé dans les aéroports et les transports annexes. L'ingénieur et patron de SpaceX et Tesla Motors voit dans cette invention le cinquième transport après le bateau, la voiture, l'avion et le train. Deux entreprises travaillent en parallèle à la concrétisation du projet : Hyperloop Technologies et Hyperloop Transportation Technologies.

Un circuit de test de 5km dans le désert du Nevada

La première, Hyperloop Technologies, a lancé la construction d'une piste d'essai de 5 kilomètres de long dans un terrain de 200.000 mètres carrés situé dans le désert du Nevada, à proximité de Las Vegas. Dans un premier temps, les tests chercheront à atteindre la vitesse de 540 km/h en 2 secondes sur un segment d'un kilomètre, précise 01Net. L'objectif est ensuite d'y faire circuler un prototype de train capable d'atteindre la vitesse de 1.1126 km/h d'ici la fin du premier trimestre et d'y expérimenter le système de propulsion.

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We saw the first Hyperloop tubes in the desert

L'avancement des travaux d'Hyperloop Technologies a fait l'objet d'un reportage exclusif de la chaîne CNN le 15 janvier dernier dans lequel apparaissent de gigantesques cubes d'une dizaine de mètres de long et de plus de 2 mètres de diamètre, hermétiquement scellés les uns aux autres, dans lesquels doivent être propulsées les capsules de transport de personnes. Concentrée sur le transport de fret, Hyperloop Technologies espère faire circuler les premiers Hyperloop commerciaux dès 2021 voire dès 2020.

Une piste de test de 8 km en Californie

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Davantage tournée vers le transport de passagers, Hyperloop Transportation Technologies, la seconde start-up à l'ouvrage, a installé son grand chantier sur un terrain proche de la ville de Quay Valley, en Californie, entre San Francisco et Los Angeles. HTT a obtenu ces derniers jours l'aval des autorités du comté de Kings pour lancer la construction d'un tronçon d'expérimentation de 5 miles, environ 8 kilomètres, sur son terrain de Quay Valley. Le chantier devrait démarrer cet été lorsque les fondations auront été creusées.

Le projet de segment d'expérimentation de l'Hyperloop de la société HTT
Le projet de segment d'expérimentation de l'Hyperloop de la société HTT Crédit : Hyperloop Transportation Technologies

"Après plus de deux ans et demi de recherche et développement, nos équipes passent un nouveau pallier. Nous disposerons du premier système Hyperloop au monde capable de transporter des passagers", s'est félicité le PDG de la société, Dirk Ahlborn, dans un communiqué relayé par The Verge. Hyperloop Transportation espère pouvoir transporter ses premiers voyageurs d'ici deux ans et relier, à terme, Los Angeles et San Francisco, distantes de près de 500 kilomètres, en seulement une demi-heure.

Encore des obstacles à surmonter

Concrètement, comment l'Hyperloop fonctionnerait-il ? Selon les plans dévoilés par Elon Musk, l'Hyperloop serait un "croisement entre le Concorde et le canon à propulsion magnétique". Dans un tube fermé et isolé, des capsules indépendantes ultralégères pour transporter les passagers seraient posées sur des coussins d'air pressurisé, ce qui limiterait les frictions dans le déplacement. Côté moteur, les capsules seraient équipées d'un système créant un champ électromagnétique, au fonctionnement similaire à celui des moteurs des voitures électriques Tesla.

Combien coûterait un voyage dans un tel engin ? Selon le patron de Tesla Motors, père spirituel de l'Hyperloop, un aller-simple entre San Francisco et Los Angeles ne coûterait aux passagers qu'une vingtaine de dollars. Reste à savoir si ces prix, qui ne sont pour l'instant qu'une supposition, seront réellement ceux appliqués à cette capsule supersonique.

Même si le projet devient plus concret de mois en mois, certains points restent encore à élaborer. Le design des capsules, le diamètre des tubes, mais aussi les villes qui pourraient être desservies par le nouveau moyen de transports. Car en février 2015, le rêve fou d'Elon Musk se heurtait à une barrière de taille : obtenir un droit de passage dans chaque ville pour construire le tube et ses points de desserte, précisément alors que les espaces concernés sont déjà urbanisés et fortement congestionnés. Pour les entreprises qui travaillent sur le projet, c'est donc une longue route qui s'annonce. 

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