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Une sonde New Horizons survit au survol historique d'un objet céleste éloigné

La sonde New Horizons de la Nasa a survolé Ultima Thule, l'objet céleste le plus éloigné jamais observé. Il est situé à plus de 6 milliards de kilomètres de la Terre.

Illustration de la sonde spatiale New Horizons rencontrant Ultima Thule
Illustration de la sonde spatiale New Horizons rencontrant Ultima Thule Crédit : @Nasa
Clarisse Martin
Clarisse Martin
et AFP

L'année 2019 commence sous des auspices favorables pour la Nasa. La sonde New Horizons de l'agence spatiale américaine a survécu à son survol historique de l'objet céleste le plus éloigné jamais observé de près, Ultima Thule, situé à quelque 6,4 milliards de kilomètres de la Terre, a annoncé mardi 1er janvier la Nasa.

La sonde a envoyé un signal à la Terre qui a mis à peu près 10 heures à arriver. New Horizons "est en état de marche", a dit Alice Bowman, une responsable du projet. "Nous venons juste d'accomplir le survol le plus éloigné", s'est-elle réjouie. C'est à 5h33 GMT que New Horizons a braqué ses caméras sur Ultima Thule, vestige glacé de la formation du système solaire.

Les images et données collectées par la sonde commenceront à arriver plus tard mardi. New Horizons devait prendre 900 images en quelques secondes durant son survol d'Ultima Thule à une distance d'environ 3.500 kilomètres. "La science va nous aider à comprendre les origines du système solaire", a ajouté Alice Bowman. 

Un objet céleste découvert en 2014

Ultima Thule, découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, se trouve dans la ceinture de Kuiper, un vaste disque cosmique reliquat de l'époque de la formation des planètes que les astronomes appellent parfois le "grenier" du système solaire.

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Les scientifiques ont décidé d'envoyer New Horizons l'étudier, après que la sonde eut accompli en 2015 - neuf ans après son lancement - sa principale mission : envoyer des images extrêmement détaillées de Pluton. Ce nouveau succès promet de nouvelles avancées.spatiales.

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