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Tourisme spatial : les opportunités d'aller dans l'espace seront bientôt légion

Hôtels spatiaux, tourisme suborbital, aller-retour Terre-Lune ou simplement quelques minutes en apesanteur... Des sociétés telles que Virgin Galactic et Blue Origin dévoilent déjà les futures offres.

Le vol inaugural de la fusée Falcon Heavy de SpaceX a lieu le 6 février 2018
Le vol inaugural de la fusée Falcon Heavy de SpaceX a lieu le 6 février 2018 Crédit : AFP
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Félix Roudaut
et AFP

La société américaine SpaceX est l'une des quelques entreprises spatiales à vouloir envoyer des touristes dans l'espace. Ce rêve jusqu'ici accessible aux seuls astronautes, pourrait bien devenir une réalité pour le citoyen moyen. 

Hôtels spatiaux, tourisme suborbital, aller-retour Terre-Lune ou simplement quelques minutes en apesanteur... Des sociétés telles que Virgin Galactic et Blue Origin dévoilent déjà les futures offres. Elles seront concurrencées par des États comme la Chine ou la Russie.

Il faudra cependant patienter quelques années, le temps que les technologies pour le grand public se développent et, surtout, de faire quelques économies. Les premiers billets devraient en effet coûter une petite fortune. En attendant, petit tour d'horizon des possibilités qui s'offriront bientôt aux voyageurs de l'espace.

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1. Un aller-retour vers la lune à bord d'une méga-fusée

La société SpaceX, dirigée par Elon Musk, a annoncé jeudi 13 septembre l'envoi d'un passager unique autour de la Lune à bord de sa prochaine méga-fusée, la Big Falcon Rocket, encore en développement. Le projet devrait encore mettre des années à se concrétiser et on ignore le prix du billet. Mais des détails seront dévoilés lundi, à commencer par l'identité du ou de cette première astronaute privée.

C'est la seconde fois que SpaceX annonce l'envoi de touristes spatiaux. Deux devaient voyager cette année, projet qui n'est apparemment plus à l'ordre du jour, la fusée Falcon Heavy qui devait servir à ce voyage n'ayant été testée qu'au début de l'année. Ce serait la première fois depuis 1972 qu'un humain se rend en orbite lunaire. Seuls 24 astronautes l'ont fait dans l'histoire (12 ont marché sur la Lune, tous Américains).

2. Un voyage moins lointain en apesanteur

Virgin Galactic, fondée par le milliardaire britannique Richard Branson, offre un voyage moins lointain : quelques minutes à la frontière de l'espace, vers 80 ou 100 km d'altitude, en apesanteur. Six passagers monteront dans un vaisseau avec des ailes et équipé d'un moteur de fusée, largué en altitude par un avion porteur.

Quelque 600 personnes ont payé 250.000 dollars pour être sur la liste d'attente. Les tests se déroulent depuis des années dans le désert californien du Mojave. Les pilotes ne sont pas encore parvenus à atteindre la frontière imaginaire de l'espace, mais espèrent y parvenir dans les prochains mois.

3. Quelques minutes de bonheur dans une cabine

Blue Origin, fondée par un autre milliardaire, le patron d'Amazon Jeff Bezos, prévoit lui aussi d'envoyer six passagers dans l'espace, pour quelques minutes, mais selon une technologie traditionnelle : une fusée verticale, avec une cabine au sommet.

Les passagers vont être propulsés verticalement, avant de retomber vers la Terre. Ils auront l'impression de flotter quelques minutes en apesanteur, au sommet de la trajectoire. Durée totale entre le lancement et l'atterrissage : environ 10 minutes. Comme Virgin, la date du premier vol n'a pas été calée, les tests se poursuivant. On ignore le prix futur du billet.

4. Trente minute de tourisme suborbital

L'Académie chinoise des technologies de lanceurs veut envoyer en 2028 jusqu'à vingt passagers à la fois sur une trajectoire suborbitale, c'est-à-dire que l'appareil ne fera pas le tour de la Terre, comme pour Virgin et Blue Origin. Le voyage durerait une demi-heure, avec dix minutes dans l'espace... pour environ 200.000 dollars par personne.

5. Un tour à bord de l'ISS

Sept personnes ont déjà payé une place pour voyager à bord de fusées russes, via la société américaine Space Adventures. Le premier touriste de l'espace fut l'Américain Dennis Tito, qui a pu séjourner à bord de la Station spatiale internationale (ISS) en 2001.

La société spatiale russe Energia serait en train de concevoir un appareil nommé NEM-2, capable d'emmener quatre à six personnes vers l'ISS. Le premier voyage pourrait avoir lieu en 2019 mais, en matière spatiale, les dates ont tendance à déraper. Le prix de la place n'aurait rien à voir avec celui des petits vols suborbitaux, et pourrait atteindre 100 millions de dollars.

6. Une chambre avec vue... sur l'espace

Une startup américaine, Orion Span, a annoncé cette année son intention de construire un hôtel en orbite terrestre. Mais le projet, d'une complexité extrême, n'a aucune chance de voir le jour avant de nombreuses années.

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2018-09-15 01:49:00
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