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SpaceX : deux astronautes prêts à rentrer sur Terre, si la météo le permet

Malgré l'ouragan Isaias qui menace la Floride, deux astronautes américains "espèrent" pouvoir rentrer sur Terre ce week-end comme prévu. L'arrivée dans l'océan reste pour l'heure programmée à 14h41 (18h41 GMT), dimanche 2 août.

Les astronautes américains Bob Behnken et Doug Hurley "espèrent" pouvoir rentrer sur Terre ce dimanche 2 août
Les astronautes américains Bob Behnken et Doug Hurley "espèrent" pouvoir rentrer sur Terre ce dimanche 2 août Crédit : JOE RAEDLE / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / AFP
Marie Gingault et AFP

Les premiers astronautes à avoir atteint la Station spatiale internationale à bord d'un appareil américain en presque 10 ans "espéraient" pouvoir rentrer sur Terre le 1er août. Malgré l'ouragan Isaias qui menace la Floride, l'arrivée dans l'océan reste programmée à 14h41 (18h41 GMT) ce dimanche 2 août.


"Nous entrerons dans la phase de descente et d'amerrissage une fois que nous aurons effectué le désamarrage, espérons plus tard dans la journée", a déclaré l'astronaute américain Doug Hurley lors d'une "cérémonie" d'adieux à ses collègues de l'ISS, retransmise en direct par la Nasa

"Les équipes travaillent très dur, surtout en raison de la météo des jours à venir sur la Floride, nous apprécions leurs efforts car nous savons que ces décisions ne sont pas faciles", a ajouté l'astronaute.

Un amerrissage prévu au large de Pensacola, dans le Golfe du Mexique

Bob Behnken et Doug Hurley étaient partis de Cap Canaveral le 30 mai, dans une capsule Crew Dragon de la société SpaceX, créée par l'excentrique entrepreneur Elon Musk. Les deux américains sont censés revenir ce dimanche après-midi, au large de la côte de Floride. Pour l'instant, le désamarrage est toujours prévu pour 19h34 (23h34 GMT) ce 1er août, environ deux heures après la fermeture de l'écoutille de la capsule, qui marquera le début de leur voyage. 

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Pour l'amerrissage, c'est un site dans le Golfe du Mexique, au large de la ville de Pensacola (au nord de la Floride) qui a été retenu comme "prioritaire". Jim Bridenstine, le patron de la Nasa, a également précisé qu'une alternative était prévue en face de Panama City.

Avec ce voyage, Bob Behnken et Doug Hurley sont devenus les premiers astronautes à être acheminés vers la Station spatiale internationale, à 400 km de la Terre, par une société privée, sous contrat avec la Nasa. 

Une météo inquiétante

Si pour l'heure l'amerrissage de la capsule reste programmé, l'agence spatiale américaine continue de suivre de près l'évolution de la progression de l'ouragan Isaias qui, après avoir frappé les Bahamas, se rapproche de la Floride. Le feu vert définitif ne sera donné qu'"une fois les astronautes installés dans Crew Dragon, juste avant le désamarrage", a précisé la Nasa.

En effet, si les conditions météorologiques venaient à s'aggraver avec des vents trop forts ou des vagues trop hautes, cela compliquerait l'arrivée de la capsule, mais aussi sa récupération en toute sécurité par des navires pré-positionnés.

"Le plus difficile fut de nous mettre en orbite, mais le plus important est de nous ramener à la maison", a souligné Bob Behnken à quelques heures de l'échéance. Il s'agit d'une opération délicate, bien que l'an dernier la capsule Dragon ait accompli cette mission à vide et sans incident. La rentrée atmosphérique testera la résistance du bouclier thermique. Ensuite, il faudra compter sur de grands parachutes pour ralentir la descente jusqu'à l'océan.

SpaceX a promis à la Nasa 6 allers-retours vers l'ISS

"Nous disons au revoir à nos deux amis et collègues", a déclaré Bob Behnken, qui s'est dit à la fois "triste" de les voir partir et "enchanté" que l'ISS ait de nouveaux moyens "d'amener et de faire repartir" des astronautes.

Le vol, dont le départ avait déjà été reporté à cause d'une météo changeante, a aussi marqué le premier vol habité lancé depuis les États-Unis depuis 2011, quand les navettes spatiales ont été arrêtées. Les Américains voyageaient depuis à bord de fusées russes.
La Nasa a alors confié à SpaceX, qui acheminait depuis 2012 des cargaisons vers l'ISS, la mission de développer un nouveau taxi spatial. Si celle-ci est certifiée sûre, les Américains ne dépendront plus des Russes pour accéder à l'espace.

Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d'un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à la Nasa six allers-retours vers l'ISS, avec quatre astronautes à bord. L'astronaute français Thomas Pesquet a révélé cette semaine qu'il voyagerait à son tour à bord du Crew Dragon de SpaceX pour sa seconde mission sur l'ISS au printemps 2021.

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