2 min de lecture Propulsé

Que signifie la présence de méthane sur la planète Mars ?

ÉCLAIRAGE - La présence de méthane a été identifiée dans des failles tectoniques, situées sous une région couverte d'une fine couche de glace, dans le cratère Gale. Une trouvaille conjointe de la sonde Mars Express et du rover Curiosity.

Le robot Curiosity, actuellement sur Mars, est équipée de la ChemCam, une réalisation française.
Le robot Curiosity, actuellement sur Mars, est équipée de la ChemCam, une réalisation française. Crédit : -- / NASA/JPL-Caltech/MSSS / AFP
Leia Hoarau
Leia Hoarau
et AFP

La présence de méthane dans l'atmosphère martienne a été confirmée par une nouvelle analyse des données de la sonde Mars Express, ont annoncé des chercheurs, lundi 1er avril. Ils soulignent par ailleurs que ce gaz pourrait être un indicateur d'une vie micro-organique ou découler de processus géologiques.

En 2004, la sonde européenne Mars Express, en orbite autour de la planète depuis fin 2003, avait déjà détecté des traces de méthane grâce à son spectromètre infrarouge PFS. Mais ces résultats n'avaient pas totalement convaincu pour des raisons techniques

En juin 2018, la Nasa avait à son tour annoncé que son robot mobile Curiosity avait détecté du méthane dans l'atmosphère martienne, le 15 juin 2013 près du cratère Gale. Cependant, ces résultats in situ avaient suscité des interrogations, certains se demandant si ce méthane ne venait pas du rover lui-même, rappelle Marco Giuranna, de l'Institut italien d'astrophysique à Rome. 

Des résultats finalement confirmés

Mais l'équipe internationale menée par le chercheur italien avait ensuite réussi à améliorer la qualité des données recueillies par le spectromètre infrarouge de la sonde, une mission de l'Agence spatiale européenne (ESA). "Nous avons développé une nouvelle approche pour sélectionner, traiter et récupérer les données" du spectromètre, explique Marco Giuranna. "Cela réduit en grande partie les incertitudes autour des mesures de PFS".

À lire aussi
Une des nouvelles photos de la surface de l'astéroïde Ryugu, prises par le robot Mascot Propulsé
Astéroïde Ryugu : de nouvelles photos pour comprendre la formation des planètes

Le 16 juin 2013, un jour après Curiosity, le spectromètre de Mars Express a ainsi enregistré "un pic d'émission" de méthane au dessus du cratère Gale. Ces résultats constituent "une confirmation indépendante des mesures de Curiosity", souligne l'étude.

Que signifie cette présence de méthane ?

Trouver du méthane sur Mars est très important pour les planétologues car "il pourrait être un indicateur d'une vie microbienne", note le chercheur. Ces chaînes d'atomes contiennent du carbone et de l'hydrogène, des éléments essentiels à l'apparition de la vie. 

Même s'il est impossible de déterminer leur origine pour le moment, leur présence confirme encore un peu l'ancien visage de la planète Mars, constituée d'eau liquide à sa surface. Autrement dit, les éléments essentiels à la vie ont un jour été réunis sur cette planète aujourd'hui déserte.

Mais une autre hypothèse, moins attirante, est possible : la présence de ce gaz peut aussi résulter de réactions géo-chimiques, sans lien avec la vie. 

Des éléments vieux de trois milliards d'années

Les chercheurs ont mené pour cela deux études séparées, l'une à base de modélisation numérique, l'autre fondée sur une analyse géologique des lieux. Les résultats des deux études convergent vers la même zone. "C'est très excitant et très inattendu", s'enthousiasme le chercheur italien.

"Nous avons identifié des failles tectoniques qui pourraient s'étendre sous une région couverte d'une fine couche de glace (...) Il est possible que la glace retienne le méthane de subsurface et le libère de façon épisodique lorsque les failles se cassent", ajoute Giuseppe Etiope, de l'Institut national de Géophysique et de Volcanologie de Rome. 

Cerise sur le gâteau, l'équipe de Marco Giuranna pense avoir réussi à localiser la source de cette émission de méthane : elle proviendrait d'une région de faille située à l'est du cratère Gale, dans des roches âgées de plus de trois milliards d'années.

La rédaction vous recommande
Lire la suite
Propulsé Découverte scientifique Mars
Restez informé
Commentaires

Afin d'assurer la sécurité et la qualité de ce site, nous vous demandons de vous identifier pour laisser vos commentaires. Cette inscription sera valable sur le site RTL.fr.

Connectez-vous Inscrivez-vous

500 caractères restants

fermer
Signaler un abus
Signaler le commentaire suivant comme abusif
500 caractères restants
article
7797354634
Que signifie la présence de méthane sur la planète Mars ?
Que signifie la présence de méthane sur la planète Mars ?
ÉCLAIRAGE - La présence de méthane a été identifiée dans des failles tectoniques, situées sous une région couverte d'une fine couche de glace, dans le cratère Gale. Une trouvaille conjointe de la sonde Mars Express et du rover Curiosity.
https://www.rtl.fr/actu/futur/mars-que-signifie-la-presence-de-methane-7797354634
2019-04-03 15:58:00
https://cdn-media.rtl.fr/cache/6MsQFWjHiH5lBOdAAakrsg/330v220-2/online/image/2015/0929/7779889033_le-robot-curiosity-explore-actuellement-le-sol-martien.jpg