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Le nombre d'astéroïdes qui frappent la Terre est de plus en plus élevé

Le nombre d'astéroïdes ayant frappé la planète a été deux fois et demi supérieur dans les 290 derniers millions d'années par rapport aux 700 millions d'années précédentes.

L'astéroïde Bénou photographié par la Nasa, le 16 novembre 2018
L'astéroïde Bénou photographié par la Nasa, le 16 novembre 2018 Crédit : HO / NASA/Goddard/University of Arizona / AFP
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Eléanor Douet
et AFP

Jusqu'à récemment, les astronomes pensaient que la quantité d'astéroïdes fondant sur la Terre avait diminué d'intensité avec le temps. Mais des chercheurs ont découvert que c'est l'inverse qui se produit, selon les résultats de leurs travaux publiés dans la revue Science jeudi 17 janvier.

Le nombre d'astéroïdes ayant frappé la Terre a été 2,5 fois supérieur dans les 290 derniers millions d'années, par rapport aux 700 millions d'années précédentes. Quelle en est l'origine ? Probablement de grands accidents cosmiques dans la ceinture d'astéroïdes, située entre Mars et Jupiter.

"Ces impacts ont envoyé une pluie de roches spatiales vers la Terre. Il y aura un pic et puis cela diminuera", a expliqué à l'AFP Tom Gernon, coauteur de l'étude et professeur de sciences de la Terre à l'université de Southampton.

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Pas de d'inquiétudes pour les Humains

Les chercheurs ne font pas de lien entre cette augmentation du nombre d'impacts d'astéroïdes et les grands événements de l'histoire de notre planète, comme l'extinction de 90% de la vie terrestre il y a 252 millions d'années. Mais la disparition des dinosaures, qui ont vécu sur Terre de -245 à -65 millions d'années, est bien liée à l'impact d'un gros astéroïde.

"Toute la question est de savoir si les changements dans la fréquence des impacts d'astéroïdes peuvent être directement liés aux anciens événements sur Terre", dit la coauteure Rebecca Ghent, de l'université de Toronto.

"Bien que les causes de ces événements soient compliquées et puissent inclure d'autres causes géologiques, comme des éruptions volcaniques, ainsi que des facteurs biologiques, les impacts d'astéroïdes ont probablement joué un rôle dans cette saga", relève-t-elle.

La Lune est comme une capsule témoin, elle nous aide à mieux comprendre la Terre.

William Bottke, expert en astéroïdes au Southwest Research Institute aux États-Unis
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Pour calculer la fréquence des impacts, les scientifiques ont compté le nombre et l'âge des cratères sur la Lune, qui est autant bombardée que la Terre. Ils ont découvert qu'ils existaient dans des proportions similaires sur les deux astres. "La Lune est comme une capsule témoin, elle nous aide à mieux comprendre la Terre", dit William Bottke, expert en astéroïdes au Southwest Research Institute aux États-Unis.

Jusqu'à présent, on pensait qu'il y avait moins de cratères anciens sur Terre, par rapport à d'autres corps du système solaire, en raison de l'érosion par les vents ou des processus géologiques, qui n'existent pas sur la Lune. Finalement, disent les chercheurs, il y en avait moins dans un lointain passé tout simplement car il y avait moins d'astéroïdes.

Cette augmentation doit-elle inquiéter les Terriens ? "Pas du tout", répond Tom Gernon, qui rappelle que ces impacts restent très rares. Du reste, la Nasa surveille en permanence tout objet de plus de 30 à 50 mètres de largeur se rapprochant de notre monde. 

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2019-01-18 21:02:00
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