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La sonde Hayabusa-2 a réussi à se poser sur l'astéroïde Ryugu

La sonde japonaise s'est posée brièvement sur l'astéroïde pour récolter quelques poussières à sa surface. Ce précieux échantillon doit revenir sur Terre fin 2020 pour nous éclairer sur les mystères de la formation des planètes.

Illustration de la sonde Hayabusa-2 et de l'astéroïde Ryugu
Illustration de la sonde Hayabusa-2 et de l'astéroïde Ryugu Crédit : AKIHIRO IKESHITA / JAXA / AFP
Leia Hoarau
Leia Hoarau
et AFP

La sonde japonaise Hayabusa-2 a réussi à se poser brièvement vendredi 22 février au matin (heure japonaise) sur l'astéroïde Ryugu, a indiqué l'Agence d'exploration spatiale japonaise (Jaxa) qui gère cette mission délicate avec une extrême prudence. 

"Nous devons encore analyser diverses données que nous recevons progressivement avant de confirmer que tel est bien le cas, mais nous pensons que c'est un succès", a indiqué une porte-parole de la Jaxa. L'astéroïde Ryugu est situé à quelque 340 millions de kilomètres de la Terre, ce qui explique qu'il faille un peu de temps avant que les données parviennent au centre de contrôle de la mission. 

Depuis plusieurs mois dans l'orbite du lointain astéroïde, la sonde a pour mission d'y collecter des échantillons de sol. Cette opération d'atterrissage, qui représente le point culminant du périple de Hayabusa-2, était initialement prévue en octobre 2018, a finalement été reportée car il a été compliqué d'identifier un lieu de contact approprié du fait de la forme et de la surface de l'astéroïde.

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Seulement quelques secondes d'atterrissage

La descente de Hayabusa-2 avait commencé jeudi à 13h15 (05h15 heure de Paris), avec retard, mais la sonde est finalement entrée en contact avec l'astéroïde près d'une heure plus tôt qu'annoncé. La sonde ne s'est posée que quelques secondes sur Ryugu. 

"Nous serons en mesure d'annoncer le succès de l'opération une fois obtenue la confirmation que Hayabusa-2 est revenue à sa position orbitale autour de Ryugu après avoir touché son sol et avoir réussi à le percuter avec une bille" pour en dégager et absorber des poussières, a précisé un autre ingénieur, Takashi Kubota.

Il faudra ensuite plusieurs jours pour acquérir la certitude que les échantillons de sol ont bien été collectés. 

Un astéroïde aussi vieux que le système solaire

L'aventure Hayabusa-2 avait débuté le 3 décembre 2014. La sonde était alors partie pour un long périple de 3,2 milliards de kilomètres et cette odyssée est loin d'être terminée. Il lui a fallu exactement trois ans et dix mois pour parvenir à destination. En juin 2018, elle s'est finalement stabilisée à 20 kilomètres de Ryugu, astéroïde très ancien en forme de diamant qui date de la formation du système solaire.

La sonde avait largué en octobre sur l'astéroïde un petit robot franco-allemand, Mascot, qui avait travaillé plus de 17 heures pour analyser la composition du sol de ce corps rocheux primitif, dans l'espoir de mieux comprendre la formation du système solaire. Le but ultime est de contribuer à enrichir les connaissances de notre environnement spatial "pour mieux appréhender l'apparition de la vie sur Terre", selon la Jaxa.

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