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La Nasa envoie un laser dans l'espace pour mesurer la glace sur Terre

L'agence spatiale américaine Nasa a prévu de lancer, samedi 15 septembre, un laser le plus avancé jamais placé en orbite. La mission, d'un coût d'un milliard de dollars, est destinée à révéler l'ampleur de la fonte des glaces.

Antarctique
Antarctique Crédit : NASA
Leia Hoarau
Leia Hoarau
et AFP

Le satellite, nommé ICESat-2, pèse une demie tonne et doit être propulsé, samedi 15 septembre, par une fusée Delta II depuis la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie à partir de 5h46 heure locale (14h46 heure de Paris). Cette mission est "extraordinairement importante pour la science", a révélé Richard Slonaker, responsable du programme ICESat-2 à la Nasa.

La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier. Le tout nouveau ICESat-2 devrait aider les scientifiques à comprendre l'ampleur de la contribution de la fonte des glaces à la montée des océans. 

"Nous allons être capables de regarder spécifiquement la façon dont la glace évolue sur une seule année", a révélé Tom Wagner, un chercheur du programme Cryosphère (glace terrestre) de la Nasa. Selon lui, combiner ces relevés précis avec ceux rassemblés au fil des ans devrait donner un coup de fouet à la compréhension du changement climatique et améliorer les prévisions sur la hausse du niveau des mers. 

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10.000 tirs de laser par seconde

L'ICESat-2 est équipé de deux lasers - dont l'un de rechange au cas où - beaucoup plus perfectionnés que le modèle à bord de la mission précédente. Malgré sa puissance, le rayon ne sera pas chaud au point de faire fondre la glace depuis le poste d'observation orbital déployé à environ 500 kilomètres au-dessus de la Terre, a relevé la Nasa. Il tirera 10.000 fois par seconde (contre quarante fois pour son prédécesseur), ce qui fournira des données beaucoup plus détaillées. 

Des mesures seront prises tous les 70 centimètres sur la trajectoire du satellite. "La mission va récolter suffisamment de données pour quantifier les changements annuels d'épaisseur de la couche de glace au Groenland et dans l'Antarctique, même si ce n'est que de quatre millimètres à peine", a indiqué l'agence spatiale américaine. 

L'ICESat-2, troisième mission de mesure de la glace

Depuis près de dix ans l'agence ne disposait plus d'un instrument en orbite pour mesurer l'épaisseur des superficies recouvertes de glace à travers la planète. La mission précédente a été lancée en 2003 et s'est achevée en 2009. Grâce à elle, les scientifiques ont appris que la banquise s'affinait et que les surfaces recouvertes de glace disparaissaient des régions côtières du Groenland et de l'Antarctique. 

Depuis, des relevés ont été effectués grâce à un avion dans le cadre d'une mission baptisée Operation IdeBridge, qui a survolé l'Arctique et l'Antarctique. Des "mesures de hauteur et de données sur l'évolution de la glace", ont été récoltées, a expliqué la Nasa.

Mais une mise à jour de ces données est nécessaire de toute urgence. L'utilisation croissante des sources d'énergie fossile par l'humanité entraîne une hausse constante des émissions de gaz à effet de serre, considérés comme les principaux responsables du changement climatique. La température mondiale moyenne augmente année après année, les quatre années les plus chaudes des temps modernes ayant été enregistrées entre 2014 et 2017. 

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L'agence spatiale américaine Nasa a prévu de lancer, samedi 15 septembre, un laser le plus avancé jamais placé en orbite. La mission, d'un coût d'un milliard de dollars, est destinée à révéler l'ampleur de la fonte des glaces.
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2018-09-13 12:30:00
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