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Espace : les excréments des astronautes bientôt recyclés en nourriture ?

Des chercheurs de l'université d'État de Pennsylvanie ont travaillé sur une méthode permettant de recycler les excréments des astronautes dans l'espace en biomasse comestible. Cette découverte pourrait être utile pour les longs voyages dans l'espace.

Des astronautes se préparant à embarquer à bord de l'ISS
Des astronautes se préparant à embarquer à bord de l'ISS Crédit : AFP
Thibaut Deleaz
Thibaut Deleaz
Journaliste RTL

Que faire des excréments des astronautes en mission dans l'espace ? Une équipe de chercheurs de l'université d'État de Pennsylvanie a mené une étude, financée par la Nasa et présentée par le site d'informations de l'université, pour trouver un moyen de recycler la matière fécale en nourriture. 

Aujourd'hui, les astronautes disposent de toilettes spéciales à bord de la station spatiale internationale (ISS). Si l'urine est en partie recyclée en eau, les excréments sont évacués en direction de la Terre et brûlent lors de leur entrée dans l'atmosphère.

Cette équipe de chercheurs a donc mis au point une méthode "un peu étrange", reconnaît Christopher House, un des auteurs de l'étude, mais qui permettrait de produire "une sorte de Marmite" (pâte à tartiner anglaise à base de levure de bière, ndlr) faite de microbes.

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Fabriquer une biomasse comestible

Les scientifiques ont introduit des excréments artificiels dans un tube de 1,2 mètre de long sur 10 centimètres de large, pour un processus de méthanisation similaire à la digestion humaine. Ce procédé est déjà fréquemment utilisé sur Terre pour traiter les déchets.

Mais ici, les chercheurs ont extrait des nutriments de cette réaction, et les ont utilisés pour nourrir un microbe : le Methylococcus capsulatus. Cette bactérie est généralement utilisée par l'industrie pour fabriquer de la biomasse qui sert à nourrir les animaux.

La biomasse obtenue par cette deuxième réaction contenait alors 52% de protéines et 36% de graisses. Elle pourrait être alors une source de nutrition pour les astronautes. Pour éviter le développement de bactéries contaminantes, un autre processus a ensuite été testé. Les scientifiques ont alors obtenu une biomasse comestible nommée Thermus aquaticus

Un dispositif prometteur

Ce dispositif est encore loin d'être suffisamment abouti pour être embarqué dans l'espace, mais les scientifiques reconnaissent qu'il "pourrait avoir du potentiel pour un futur voyage" de longue durée. "C'est plus rapide que de faire pousser des tomates ou des patates", pointe Christopher House. 

La question de la gestion des excréments est cruciale pour la Nasa. Fin 2016, elle avait organisé le "Space Poop Challenge", un concours pour trouver des solutions pour que les astronautes puissent faire leurs besoins lors de sorties extérieures, qui peuvent durer plusieurs heures.

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2018-01-31 17:10:00
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