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Des ondes gravitationnelles détectées en Europe pour la première fois

Produites par la fusion de deux trous noirs, ces perturbations de l'espace-temps se sont propagées dans l'espace pendant 1,8 milliard d'années avant d'être repérées en Italie par le détecteur européen Virgo.

Représentation d'un trou noir à 1,7 milliard d'années lumières de la Terre
Représentation d'un trou noir à 1,7 milliard d'années lumières de la Terre Crédit : MARK A. GARLICK / SHEFFIELD UNIVERSITY / AFP
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Pour la première fois, des ondes gravitationnelles ont été enregistrées par le détecteur européen Virgo, récemment remis en service, dans le cadre d'une observation conjointe avec deux instruments américains, a annoncé mercredi une équipe scientifique internationale.

"Les ondes gravitationnelles se sont propagées dans l'espace pendant 1,8 milliard d'années avant d'être détectées par le détecteur Advanced LIGO situé en Louisiane (États-Unis), puis 8 millièmes de seconde plus tard par celui situé dans l'État de Washington, et enfin 6 millièmes de seconde après par Advanced Virgo situé près de Pise en Italie", a indiqué le CNRS dans un communiqué.

Une première pour le dispositif européen

L'instrument américain Ligo (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory), formé de deux détecteurs identiques en Louisiane et dans l'État de Washington avaient déjà observé trois fois ce phénomène prédit par la théorie de la relativité générale d'Albert Einstein en 1915.

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La toute première détection directe, annoncée le 11 février 2016, avait constitué un événement historique après 40 ans d'efforts. Mais il s'agit de "la première détection" pour Advanced Virgo, qui a redémarré le 1er août après plusieurs années de travaux d'amélioration et quelques mois de tests, explique le Centre national de la recherche scientifique.

Son arrivée dans le dispositif permet une bien meilleure localisation dans le ciel des sources d'ondes gravitationnelles. Les ondes résultent de légères perturbations de la trame de l'espace-temps sous l'effet du déplacement d'un objet massif, un peu comme un poids déforme un filet.

Provoquées par la fusion de deux trous noirs

Ces nouvelles ondes, détectées le 14 août 2017 à 10h30 GMT, ont été produites par la fusion de deux trous noirs, à environ 1,8 milliard d'années-lumière de la Terre. Les deux monstres, qui avaient des masses égales à 25 et 31 fois celle du Soleil, ont fusionné en un seul trou noir de 53 masses solaires, l'équivalent de 3 masses solaires ayant été converties en énergie sous forme d'ondes gravitationnelles.

Advanced Virgo est un instrument principalement financé par le CNRS en France et l'Istituto Nazionale di Fisica Nucleare (INFN) en Italie et regroupe 250 physiciens, ingénieurs et techniciens de 20 laboratoires européens. L'équipe internationale a annoncé cette détection en marge de la réunion du G7-science à Turin. Leurs travaux vont être publiés dans les Physical Review Letters.

"Avec les prochaines observations prévues pour l'automne 2018, nous pouvons nous attendre à de telles détections chaque semaine ou même plus souvent", a déclaré David Shoemaker, astrophysicien du Massachusetts Institute of Technology (MIT) et porte-parole de la collaboration Ligo.

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Produites par la fusion de deux trous noirs, ces perturbations de l'espace-temps se sont propagées dans l'espace pendant 1,8 milliard d'années avant d'être repérées en Italie par le détecteur européen Virgo.
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2017-09-28 21:30:00
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