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Découverte d'un trou noir, le plus "proche" de la Terre

Des astronomes de l'Observatoire européen austral ont découvert un nouveau trou noir, le plus proche de la Terre jamais détecté, gros comme au moins quatre fois le Soleil.

Représentation d'un trou noir à 1,7 milliard d'années lumières de la Terre
Représentation d'un trou noir à 1,7 milliard d'années lumières de la Terre Crédit : MARK A. GARLICK / SHEFFIELD UNIVERSITY / AFP
cassandre
Cassandre Jeannin et AFP

"Seulement" 1.000 années-lumière nous en séparent. Des astronomes de l'Observatoire européen austral (ESO) ont découvert un nouveau trou noir, le plus proche de la Terre jamais détecté, situé dans un système stellaire visible à l’œil nu, selon une étude publiée ce mercredi 6 mai. 

Il s'agit d'un trou noir stellaire, issu de l'effondrement d'une étoile massive sur elle-même, gros comme au moins quatre fois le Soleil. Contrairement aux trous noirs supermassifs, celui-ci est "silencieux" c'est-à-dire qu'il "n'interagit pas violemment avec son environnement", précise l'ESO dans un communiqué. Il est donc "vraiment noir" et caché dans le système stellaire "HR 6819" ajoute l'observatoire. 

"Un objet invisible avec une masse d'au moins quatre fois le Soleil ne peut être qu'un trou noir", explique l'astrophysicien Thomas Rivinius, auteur principal de l'étude parue dans la revue Astronomy & Astrophysics. "Ce système stellaire contient le trou noir le plus proche de la Terre que l'on connaît", souligne-t-il.

"Nous avons été totalement surpris quand nous avons réalisé qu'il s'agissait du premier système stellaire visible à l’œil nu avec un trou noir ", complète Petr Hadrava, de l'Académie des sciences de Prague, co-auteur de l'étude. L'objet découvert se situe à 1.000 années-lumière (plusieurs dizaines de millions de milliards de kilomètres), soit "à peu près 200 fois plus loin que l'étoile la plus proche de nous, Alpha du Centaure; ce qui, à l'échelle stellaire, n'est pas loin", analyse Pierre Kervella, astronome de l'Observatoire de Paris - PSL, interrogé par l'AFP.

Moins de 30 trous noirs détectés à ce jour

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Pour l'heure, rappelle l'étude, seuls deux douzaines de trous noirs ont été détectés dans notre galaxie, qui comprend en son centre un trou noir supermassif. "On connaît peu de trous noirs stellaires dans la Voie lactée, mais on pense qu'il y en a énormément, car ce sont des produits naturels de l'évolution des étoiles massives", commente Pierre Kervella.

"Tant qu'ils sont calmes, c'est-à-dire qu'il n'y a pas d'accrétion de matière, ces objets sont difficiles à détecter. S'ils ne sont pas dans un système, on ne peut les voir", poursuit-il.

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