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De l’eau glacée à quelques centimètres sous la surface de Mars

La Nasa a détecté de l’eau sous forme de glace à quelques centimètres de profondeur seulement dans le sol de la planète rouge. Une découverte essentielle pour l’exploration spatiale.

La planète Mars, capturée par le centre de contrôle de mission
La planète Mars, capturée par le centre de contrôle de mission Crédit : Indian Space Research Organisation (ISRO)
Benjamin Hue
Benjamin Hue
Journaliste RTL

C’est une découverte fondamentale pour la conquête de Mars que les Etats-Unis espèrent atteindre d’ici à 2033. La Nasa vient d'obtenir la confirmation que le sol martien abrite de l’eau glacée à seulement quelques centimètres de profondeur à certains endroits ce qui pourrait grandement favoriser l'exploitation in situ de cette ressource essentielle à l'exploration spatiale. 

Dans une "carte aux trésors de l’eau glacée sur Mars" publiée le 12 décembre, l’agence spatiale met en évidence une zone de l’hémisphère nord nommée Arcadia Planitia où des dépôts de glace sont présents juste en-dessous de la surface, à moins de 3 centimètres de profondeur, et semblent facilement accessibles pour les astronautes amenés à fouler le sol martien lors de futures missions.

"Vous n'auriez pas besoin d'une pelle rétrocaveuse pour déterrer cette glace. Vous pourriez utiliser une pelle", a déclaré Sylvain Piqueux, scientifique au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa.

Une ressource indispensable aux futures missions

L’eau à l’état liquide a totalement disparu de la surface de la planète rouge. Mais les scientifiques ont obtenu en 2008 une preuve visuelle de sa présence en profondeur sous forme de glace. Ils s’efforcent désormais de déterminer avec précision les zones où cette ressource est la plus accessible dans l’optique des futures missions. 

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Cette cartographie a pu être établie grâce aux mesures effectuées par les sondes Mars Reconnaissance Orbiter et Mars Odyssey Orbiter chargées de mesurer les variations de températures à la surface de la planète. La Nasa a croisé leurs données avec celles des études radars pour déterminer la profondeur à laquelle se situe la glace.

La Nasa doit encore prendre en compte d’autres facteurs pour déterminer la zone de Mars la plus propice pour accueillir des missions. Mais l’accès à l’eau est une condition essentielle à leur bon déroulement. Cela permettrait de réduire les charges utiles embarquées à bord de missions spatiales qui feront face à des voyages de plus de 250 jours. 

Avoir de l’eau à disposition sur Mars est également indispensable à la survie des astronautes car elle leur permettra de générer de l’oxygène par électrolyse et de produire le carburant nécessaire pour leur voyage retour.

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