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Chine : des singes reçoivent un gène humain et développent de meilleures capacités

Un gène du cerveau humain a été implanté à onze macaques transgéniques par des chercheurs chinois. Certains primates ont vu leur mémoire immédiate et leur réactivité augmenter.

Des macaques clonés en novembre 2018, à l'Institut de recherche de Shangaï (illustration)
Des macaques clonés en novembre 2018, à l'Institut de recherche de Shangaï (illustration) Crédit : STR / CHINESE ACADEMY OF SCIENCES / CNS / AFP
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Joanna Wadel
et AFP

Certains évoquent déjà le spectre de la "Planète des Singes". Des scientifiques chinois ont implanté à des singes un gène considéré comme jouant un rôle dans le développement du cerveau humain, dans le cadre d'une étude sur l'évolution de l'intelligence humaine. 

L'étude, parue en mars dans la publication anglophone de Pékin National Science Review, a été réalisée par des chercheurs de l'Institut de zoologie de Kunming (sud-ouest de la Chine) et de l'Académie des sciences chinoises, travaillant avec des chercheurs américains de l'Université de Caroline du Nord.

Les onze macaques rhésus sélectionnés pour l'expérience ont reçu des versions humaines du gène MCPH1 (Microcéphaline). Situé sur le chromosome 8, ce gène s'exprime lors du développement du fœtus et influerait sur la construction du cerveau, selon des estimations scientifiques. Cependant, il n'existe aucune preuve concrète que la Microcéphaline joue un rôle sur le comportement et les capacités mentales des êtres humains. 

Une mémoire et un temps de réaction améliorés

Mais ce que les chercheurs chinois ont découvert, c'est que les cerveaux de ces singes, comme ceux des humains, avaient mis plus de temps à se développer, et que les animaux obtenaient de meilleurs résultats aux tests sur la mémoire à court terme et le temps de réaction, en comparaison avec les singes vivant dans la nature. La taille des cerveaux des singes de l'expérience n'était toutefois pas supérieure à celle de leurs congénères du groupe de contrôle. 

Cinq macaques n'ont pas survécu

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Cette expérience est la dernière en date d'une série de recherches biomédicales effectuées en Chine dans le but de percer les secrets de l'intelligence humaine, qui ont suscité une controverse éthique. "Nos résultats démontrent que des primates transgéniques non-humains - en dehors des espèces de grands singes - ont le potentiel pour fournir des aperçus importants concernant des questions fondamentales sur ce qui rend l'homme unique", écrivent les auteurs de l'étude. 

Les primates ont été soumis à des tests de mémoire dans lesquels ils devaient se souvenir de couleurs et de formes sur un écran et à des IRM. Seuls cinq d'entre-eux ont survécu jusqu'à la phase de tests.   

Selon les auteurs de l'étude, le macaque, bien que plus proche génétiquement des humains que les rongeurs, reste suffisamment éloigné de l'homme pour ne pas susciter de questionnement éthique, mais cela n'a toutefois pas dissuadé les critiques, notamment des chercheurs américains. 

On se retrouve tout simplement sur "La Planète des Singes".

Jacqueline Glover
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"Dans l'imaginaire populaire, on se retrouve tout simplement sur "La Planète des Singes", a commenté Jacqueline Glover, une bioéthicienne de l’Université du Colorado. "Les humaniser revient à faire quelque chose de mal. Où vivraient-ils et que feraient-ils ? Il ne faut pas créer un être vivant qui ne peut pas avoir une vie significative dans un contexte quelconque", a-t-elle déclaré à la MIT Technology Review

Larry Baum, un chercheur du Centre for Genomic Sciences de l'Université de Hong Kong, a néanmoins relativisé ces craintes, soulignant que "cette étude n'a modifié que l'un de quelque 20.000 gènes".  

La recherche comme prétexte à diverses expériences

En janvier 2019, une équipe de scientifiques chinois avait annoncé avoir cloné cinq singes à partir d'un spécimen unique, dont les gènes avaient été modifiés pour le rendre malade, afin d'étudier les troubles du sommeil. Ils avaient découvert que ces singes montraient des signes de problèmes mentaux associés dont la dépression, de l'anxiété, et des comportements liés à la schizophrénie. 

Ces résultats publiés dans la National Science Review visaient, selon eux, à servir la recherche sur les maladies psychologiques humaines. En novembre 2018, le chercheur chinois He Jiankui avait annoncé avoir fait naître deux bébés humains dont les gènes avaient été modifiés pour les protéger du virus du sida. Très critiqué par Pékin et la communauté scientifique internationale, il s'est retrouvé au centre d'une enquête de police et a été démis de ses fonctions dans l'université du sud de la Chine où il officiait. 

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Un gène du cerveau humain a été implanté à onze macaques transgéniques par des chercheurs chinois. Certains primates ont vu leur mémoire immédiate et leur réactivité augmenter.
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2019-04-12 15:27:00
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