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Coronavirus : des chauves-souris responsables

Des chauves-souris sont à l'origine du coronavirus, qui a tué 47 personnes, selon les autorités sanitaires américaines.

Le coronavirus vu au microscope
Le coronavirus vu au microscope Crédit : AFP PHOTO / BRITISH HEALTH PROTECTION AGENCY
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La rédaction numérique de RTL
et AFP

Les autorités sanitaires américaines ont indiqué que la source du coronavirus du Syndrome respiratoire du Moyen Orient (MERS) a enfin découverte. Les chauves-souris sont à l'origine de ce virus. 

Il est génétiquement 100% identique à celui qui infecte les humains et qui a à ce jour a touché 96 personnes dont 47 sont décédées. Cette découverte, faite notamment par des chercheurs du Centre des infections et de l'immunité CII) de l'Université Columbia (New York, nord-est), identifie pour la première fois un réservoir animal pour ce coronavirus.

Les résultats de ces travaux sont parus en ligne mercredi 21 août dans la revue Emerging Infectious Diseases, publiée par les Centres fédéraux américains de contrôle et de prévention des maladies (CDC).

Un millier de prélèvements effectués

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Jusqu'alors, l'origine de ce nouveau coronavirus, qui se transmet difficilement entre humains, était inconnue. La plupart des cas --70 sur 96-- ont été enregistrés en Arabie Saoudite où se trouve le foyer infectieux. Ces chercheurs ont fait plus de mille prélèvements sur sept espèces de chauves-souris dans des régions d'Arabie Saoudite où les cas de MERS ont été identifiés.

Après de nombreuses analyses, un échantillon fécal provenant d'une chauve-souris dite "des tombes égyptiennes" trouvé à proximité de la résidence de la première victime connue du MERS, contenait un coronavirus dont l'ADN était identique à celui des pathogènes chez les personnes infectées.

D'autres animaux pourraient ensuite transmettre le virus à l'homme

Mais "il n'y a aucune indication d'un contact direct entre des chauves-souris et la plupart des cas de MERS humains", relève le Dr Ziad Memish, ministre adjoint saoudien de la Santé et co-auteur de l'étude. "Vu que la transmission entre humains est très difficile, nous pensons qu'il pourrait y avoir un vecteur intermédiaire pour transmettre le coronavirus aux personnes", ajoute-t-il.

Les chauves-souris sont des réservoirs de virus provoquant plusieurs maladies chez l'homme comme la rage et le Syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS). Dans certains cas, l'infection peut se propager par contact direct entre des chauves-souris et des humains, inhalation accidentelle d'aérosols infectés, ingestion de nourriture contaminée, ou moins souvent par une morsure, expliquent ces chercheurs.

Les chauves-souris peuvent aussi infecter des animaux domestiques qui à leur tour infectent les humains, ce qui pourrait bien être la cas avec le virus MERS, selon eux. "Nous continuons à rechercher des indices de la présence du virus chez d'autres animaux sauvages et domestiques et recherchons les mécanismes par lesquels cet agent pathogène provoque le MERS chez les humains", précise le Dr Lipkin.

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