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Saint-Nazaire : les chantiers navals renaissent grâce aux paquebots géants

REPLAY - ÉDITO - Sur les Chantiers de l'Atlantique, on sent le vent de la reprise économique. Visite guidé sur le site de construction des géants des mers.

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Saint-Nazaire : les chantiers navals renaissent grâce aux paquebots géants Crédit Image : Damien Rigondeaud | Crédit Média : François Lenglet | Durée : | Date : La page de l'émission
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François Lenglet et Loïc Farge

Nous sommes à bord du "Harmony of the Seas" ("L'Harmonie des Mers). C'est un monstre gris qui est amarré dans l'un des bassins du chantier : 360 mètres de long, plusieurs dizaines de mètres de haut. Des centaines d'ouvriers s'activent dans ses entrailles sombres, comme autant d'abeilles dans une ruche. Ils sont en train de réaliser ce qu'on appelle l'armement, c'est-à-dire tous les équipements de ce navire prestigieux. La seule coque du bateau est faite de 46.000 tonnes d'acier. C'est six fois la tour Eiffel.

On y construit un théâtre de 1.400 places et une piscine avec des vagues artificielles. Le bateau pourra transporter près de plus de 8.000 passagers, dont 2.000 membres d'équipages, pour des croisières sur la Méditerranée. Des croisières de six jours à 800 euros par personne au prix plancher, et à 100.000 euros pour la suite vue sur mer de plus de 100 mètres carrés.

Des navires en construction de ce genre, les chantiers STX en ont plusieurs. Du sommet du portique du chantier, un gigantesque monstre de métal rouge et blanc de 80 mètres de haut, on voit d'énormes morceaux de carcasses métalliques soigneusement alignés. Ce sont les pièces détachées des prochains paquebots a être assemblés grâce a ce portique, comme dans un jeu de Lego pour les géants.

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Le chantier fabrique les navires presque à la chaîne. Son carnet de commandes est plein jusqu'en 2020. C'est une vraie renaissance pour une entreprise qui avait construit son premier paquebot en 1869. Il s'appelait "Impératrice Eugénie" (du nom de la femme de Napoléon III). Ces chantiers ont failli mourir plusieurs fois. La dernière, c'était il y a trois ans seulement.

Une incertitude

Cette renaissance s'explique d'abord par des bons choix stratégiques : abandonner la construction de pétroliers et de méthaniers (ils sont tous fabriqués en chine et en Corée désormais) pour se concentrer sur les navires à haute valeur ajoutée, les paquebots, et surfer sur le boom mondial du marché de la croisière. Ensuite par des coûts tenus, qui baissent chaque année, pour pratiquer des tarifs compétitifs.

Il y a aussi l'automatisation et - c'est la face un peu moins reluisante de la construction avale - les travailleurs détachés, venus d'Europe de l'Est avec des salaires et des charges faibles. 5.000 personnes travaillent sur le chantier. 15 à 20% d'entre eux seraient des travailleurs détachés, recrutés non pas directement par les chantiers mais par leurs sous traitants.

Si le soulagement règne à Saint-Nazaire, une incertitude demeure. Le propriétaire du constructeur, le Coréen STX, souhaite le vendre pour faire face à son propre surendettement. Les Chantiers de l'Atlantique pourraient donc bientôt changer une nouvelle fois de propriétaire, malgré leur renaissance économique.

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