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Santé : une application mobile capable de détecter la jaunisse

La jaunisse, ou ictère, fait jaunir la peau et le blanc des yeux. Cette maladie tue chaque année 114.000 nourrissons et en handicape 178.000.

Un nourrisson (illustration)
Un nourrisson (illustration) Crédit : Didier Pallages/AFP
Marie Gingault et AFP

Une nouvelle étude pilote, dirigée par des chercheurs britanniques, pourrait permettre de détecter les cas de jaunisse qui nécessitent un traitement, grâce à une application pour smartphone. Cette maladie qui fait jaunir la peau et le blanc des yeux, tue chaque année 114.000 nourrissons à travers le monde, et en handicape 178.000. 

Les trois-quarts de ces décès surviennent en Asie du Sud et en Afrique subsaharienne. "Dans de nombreuses régions du monde, les sages-femmes et les infirmières évaluent la jaunisse à l’œil nu. Ce n'est pas fiable, surtout pour les bébés à la peau foncée", a expliqué le chercheur principal de l'étude Terence Leung, du département de physique médicale et d'ingénierie biomédicale de l'University College London (UCL).

Une application pour smartphone qui analyse les yeux des nourrissons, pourrait bientôt permettre d'identifier, à faible coût, les cas de jaunisse nécessitant un traitement. "Notre méthode, basée sur l'utilisation de smartphones, fournirait une évaluation plus rigoureuse, garantissant que les cas graves ne passent pas inaperçus. Nous attendons encore les résultats d'une étude plus poussée, mais nous croyons que cette technique pourrait aider à prévenir la mort de nouveau-nés dans le monde entier" a déclaré Terence Leung. 

Qu'est-ce que la jaunisse ?

La jaunisse est causée par une accumulation d'un composé jaune appelé bilirubine. Il est produit lors de la dégradation normale des globules rouges. Si la plupart des cas de jaunisse sont bénins, parfois une forme neurotoxique de bilirubine peut pénétrer dans le cerveau et causer la mort ou l'invalidité de nouveau-nés. Parmi les handicap constatés : des pertes auditives, des paralysies cérébrales ou encore des troubles cognitifs. 

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Les bébés présentant des symptômes de jaunisse peuvent être soumis à des tests sanguins à l’hôpital. La maladie peut survenir plusieurs jours après la naissance, une fois que le nourrisson est de retour chez lui. 

Phase de test au Ghana sur plus de 500 bébés

Dans le cadre de l'étude, 37 nouveau-nés qui s'étaient faits prescrire des prises de sang ont été photographiés grâce à l'application mobile. Les images ont été triées pour éliminer les erreurs liées à la lumière ambiante. Ainsi le jaunissement des yeux a pu être quantifié pour prédire les niveaux de bilirubines. 

Les photos réalisées à l'aide du smartphone ont ensuite été comparées aux tests sanguins. L'algorithme avait identifié correctement tous les cas qui nécessitaient un traitement, et 60% des cas n'en exigeaient pas. C'est un fort taux de réussite, qui est comparable aux appareils portatifs actuellement recommandés par les sages-femmes. À l'inverse de ceux-ci et leur coût de plus de 6.000 dollars, l'application permet d'identifier la maladie à moindre coût. 

Actuellement, la nouvelle méthode de détection par l'application est en phase de test au Ghana, où une étude sur plus de 500 bébés est en train d'être effectuée.

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