Espace : 11 faits insolites que vous ignorez sur l'univers

D'une partie de golf sur la Lune à une chauve-souris qui embarque sur une navette spatiale, l'espace regorge d'histoires que nous ignorons.

La NASA photographie une galaxie ressemblant à un chat géant dans l'espace
Crédit : NASA
La NASA photographie une galaxie ressemblant à un chat géant dans l'espace

Depuis l'envolée de Youri Gagarine en 1961, l'espace émerveille. Dans de nombreux livres et films de science-fiction, les écrivains s'en sont inspiré, ont essayé de se l'approprier. Les histoires d'extra-terrestres fascinent, mais de nombreux faits réels sont tout aussi captivants. Les scientifiques partagent régulièrement sur Internet leurs exploits. Dernier en date : la découverte des ondes gravitationnelles prédite par Albert Einstein

Il existe de nombreuses anecdotes étonnantes que nous ignorons sur l'espace. Qu'elles concernent un animal, un fait insolite ou une action étonnante de l'Homme, ces anecdotes ne sont pas les dernières, puisque de nombreuses nouvelles missions sont à venir, notamment la très attendue Mars One.

1. Les astronautes en quarantaine après leur retour de la Lune

Crédit : NASA / AFP
Le président Richard Nixon parlant avec les trois astronautes de la mission Apollo 11 se trouvant dans un bus de quarantaine

Sur ce célèbre cliché, le président des États-Unis Richard Nixon s'adresse aux astronautes de la mission Apollo 11, Michael Collins, Neil Armstrong et Buzz Aldrin. Ils se trouvent dans un bus de quarantaine en direction du centre spatial de Houston, où ils passeront deux jours et demi. Chaque astronaute devait se tenir à cette obligation jusqu'au retour de la mission Apollo 14. Après cette expédition, les scientifiques étaient convaincus que la Lune ne contenait aucune maladie mortelle

2. Une chauve-souris a voyagé dans l'espace

Le 15 mars 2009, une chauve-souris a grimpé sur la paroi extérieure du réservoir de la navette spatiale de la NASA Discovery, pendant le décompte du lancement pour sa mission STS-119. D'après les photos et vidéos prises sur le moment, un expert de la faune sauvage a estimé que l'animal avait une aile cassée et ne pouvait plus bouger. À la suite de cette observation, la NASA a évalué les risques que cette intrusion comportait et en a conclu que la navette pouvait s'envoler en toute sécurité avec la chauve-souris à son bord. Selon l'agence spatiale, la mammifère volant aurait péri lors de l'ascension en orbite de la navette.

3. La plaque de Pioneer est une "bouteille à la mer interstellaire"

La plaque de Pioneer est une plaque en aluminium et or embarquée à bord des sondes spatiales Pioneer 10 et Pioneer 11 en 1972 et 1973, pour un but très précis : que d'éventuels êtres extraterrestres, en la découvrant, apprennent et comprennent l'existence de l'humanité. Sur cette "bouteille à la mer interstellaire" sont gravés un homme et une femme, nus, ainsi qu'un message fournissant des informations sur l'origine des sondes. Ces dernières ont quitté le système solaire dans les années 1980. D'après la NASA, elles, ainsi que les plaques, devraient survivre plus longtemps que la Terre et le Soleil

Crédit : en.wikipedia.org
La plaque de Pioneer a été envoyée dans l'espace avec les sondes Pioneer 10 et Pioneer 11

4. On grandit dans l'espace

Dans l'espace, les astronautes peuvent gagner jusqu'à 3 % de leur taille. Une personne mesurant 1,75 mètres peut donc gagner un peu plus de 5 centimètres. La NASA est arrivée à cette conclusion après avoir observé pendant un mois des astronautes à bord de la Station spatiale internationale. La colonne vertébrale n'est pas soumise à la gravité de la Terre, les vertèbres se relâchent alors et se dilatent. Cependant, ce gain de taille ne persiste pas. Une fois revenus sur Terre, les astronautes retrouvent leur taille initiale au bout de quelques mois.

5. Les larmes ne coulent pas

Vous pouvez pleurer dans l'espace, mais vos larmes ne couleront pas sur vos joues. À bord de la Station spatiale internationale, l'eau flotte comme des bulles. Les petites sphères d'eau se promèneront dans l'espace et se colleront à une surface jusqu'à ce qu'elle y soit délogées. 

Cela peut-être dangereux. En 2013, l'astronaute Luca Parmitano raconte son incident sur son blog : alors qu'il est sorti de la Station spatiale internationale et flotte dans l'espace, son casque se remplit petit à petit d'eau. Il informe son compagnon de sortie et la base de Houston puis tente de rejoindre la Station. Progressivement, il sent l'eau affluer dans son casque, pour recouvrir ses oreilles et ses yeux. Heureusement, il atteint la station à temps et évite la noyade. La cause de cet incident n'est, à ce jour, toujours pas élucidée. 

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L'astronaute Chris Hadfield démontre la physique des larmes dans l'espace

6. La NASA a joué "Across the Universe" des Beatles dans l'espace

Le 4 février 2008 et pour la première fois, la NASA a diffusé une chanson dans l'univers : Across the Universe, des Beatles. La transmission au travers du réseau de l'espace lointain de la NASA commémorait les 40 ans de la chanson, ainsi que les 50 ans de la NASA. La musique était dirigée vers l'étoile Polaire, Polaris, qui est située à 431 années lumières de la Terre. La chanson s'est diffusée dans l'espace à la vitesse de 300.000 kilomètres par seconde. Paul McCartney avait partagé sa joie dans un message à la NASA : "Incroyable ! Bien joué, la NASA ! Envoyez tout mon amour aux extraterrestres". Depuis cet événement, le 4 février a été nommé "journée de Across the Universe" par les fans des Beatles.

7. L'espace est complètement silencieux

On s'en rend compte dans Gravity ou encore Interstellar. L'idée de s'aventurer dans l'espace profond, où il n'y a pas d'oxygène peut-être terrifiante. Elle l'est encore plus lorsque l'on sait qu'il n'y a pas un bruit... et que personne ne peut vous entendre. Cela est principalement dû au manque d'air : il n'y a aucune "substance" pour porter les vibrations du son. Si vous voulez tenter l'expérience, vous n'avez pas forcément besoin de vous rendre dans l'espace. Dans le Minnesota, un laboratoire retient 99,99 % des sons. Il est principalement utilisé pour tester les astronautes de la NASA, mais est également disponible à qui veut se prêter à l'expérience.

Bien évidemment, il y a du bruit à l'intérieur des stations spatiales. L'astronaute Chris Hadfield a enregistré de nombreux sons de son quotidien dans l'espace et les a partagés sur son compte Soundcloud

8. Les empreintes des astronautes resteront sur la lune à vie

Contrairement à la Terre, il n'y a pas d'érosion par le vent ou l'eau sur la Lune parce qu'il n'y a pas d'atmosphère et l'eau à sa surface est gelée comme de la glace. Il n'y a pas non plus d'activité volcanique pour changer sa surface. Ainsi, les empreintes des premiers pas des astronautes pourraient rester très, très longtemps sur la Lune. Peut-être aussi longtemps qu'elle vivra. Cependant, notre satellite est exposé à des bombardements de météorites, qui peuvent modifier sa surface. Et puisqu'il n'a pas d'atmosphère, il est exposé au vent solaire, qui, au fil du temps, agit presque comme le temps sur la Terre et frotte sa surface. Ce procédé est cependant extrêmement lent. 

9. Si deux morceaux de métal se rencontrent, ils restent collés ensemble

Si deux morceaux de métal se rencontrent dans le cosmos, ils se collent et plus rien ne les sépare. Ce phénomène est appelé "soudure à froid". Dans notre atmosphère, des molécules d'oxygène recouvrent la surface du métal, ce qui empêche un contact direct. Dans le vide de l'espace, la soudure à froid est possible et peut provoquer des mal-fonctionnements des sondes spatiales

10. L'espace et la lune ont une odeur

Dans la Voie lactée flotte un nuage géant, Sagittarius B2. Il aurait une "odeur" de rhum et un "goût" de framboise. C'est ce qu'avance une équipe de l'institut Max Planck. Ils ont détecté la présence d'environ 50 molécules organiques différentes, dont certaines que l'on retrouve en grande partie dans la framboise et d'autres qui sont à l'origine de l'odeur de rhum.

La Lune a elle aussi une odeur propre à elle. Selon les douze astronautes qui ont eu la chance d'y poser le pied, la Lune a une odeur de brûlé, de poudre à canon. C'est de la poussière lunaire, appelée régolithe que provient cette odeur. Le régolithe recouvre l'astre sur plusieurs mètres d'épaisseur et est le produit des bombardements de micrométéorites. 

11. Alan Shepard a joué au golf sur la lune

Pour la mission Apollo 14 en 1971, Alan Shepard s'envole, direction l'espace. Dans son livre Ils voulaient la lune, où il raconte son périple, l'astronaute s'attarde sur une anecdote pour le moins étonnante : il a joué au golf sur la lune. Il confie avoir failli rater sa première balle, étant gêné par sa combinaison spatiale. Elle a lamentablement échoué dans un cratère tout proche. La deuxième, en revanche, est partie en silence à des kilomètres et des kilomètres, grâce à la faible gravité. L'astronaute souligne que son souvenir le plus fort n'était pas de voir la Lune, mais de voir la Terre : "de l'émotion à l'état pur". 

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Alan Shepard joue au golf sur la Lune
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D'une partie de golf sur la Lune à une chauve-souris qui embarque sur une navette spatiale, l'espace regorge d'histoires que nous ignorons.
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2016-02-20 12:30:00
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