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Un astéroïde venant d'un "autre monde" passe tout près de la Terre

Un astéroïde issu d'un autre système solaire a été observé pour la première fois à proximité de la Terre. Il pourrait permettre de mieux comprendre la formation de ces systèmes lointains.

L'astéroïde Oumuamua provient d'un autre système solaire
L'astéroïde Oumuamua provient d'un autre système solaire Crédit : "AFP PHOTO / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY / M. Kornmesser
Nicolas Skopinski
et AFP

Il est apparu il y a bien longtemps et vient d'une galaxie lointaine, très lointaine. Le mystérieux objet rocheux ayant la forme d'un cigare détecté en octobre provient bien d'un autre système solaire. Une observation sans précédent qui a été confirmée lundi par des astronomes.

Cette détection pourrait aider à expliquer la formation d'autres mondes stellaires dans notre galaxie, la Voie Lactée, selon ces scientifiques dont les résultats de l'analyse des données paraissent dans la revue britannique Nature. L'astéroïde baptisé "Oumuamua" (messager en hawaïen) par les personnes qui l'ont découvert mesure 400 mètres de long et sa longueur représente environ dix fois sa largeur.

Cette forme inhabituelle est sans précédent parmi les quelques 750.000 astéroïdes et comètes observés jusqu'à présent dans notre système solaire où ils se sont formés, selon ces chercheurs. Les scientifiques ont conclu avec certitude à la nature extra-stellaire de cet astéroïde car l'analyse des données recueillies montre que son orbite ne peut pas avoir son origine à l'intérieur de notre système solaire.

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Luminosité jamais vue dans notre système solaire

Les astronomes estiment qu'un astéroïde interstellaire similaire à "Oumuamua" passe à l'intérieur du système solaire environ une fois pas an. Mais ils sont difficiles à traquer et n'avaient pas été jusqu'alors détectés. C'est seulement récemment que les télescopes de surveillance de ces objets sont suffisamment puissants pour avoir une chance de les découvrir. Selon ces astronomes, cet objet inhabituel a voyagé seul à travers la Voie Lactée depuis des centaines de millions d'années avant de passer dans notre système solaire et de poursuivre sa route.

"Pendant des décennies nous pensions que de tels objets d'un autre monde pouvaient se trouver à proximité de notre système solaire, et maintenant pour la première fois nous avons la preuve directe qu'ils existent bien", a souligné Thomas Zurbuchen, responsable adjoint des missions scientifiques de la Nasa qui a financé cette dernière recherche. "C'est un étrange visiteur venu d'un système stellaire très lointain qui a une forme que nous n'avions jamais vue dans notre voisinage cosmique", a ajouté Paul Chodas, directeur du Centre d'étude des objets évoluant près de la Terre au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena en Californie.

Formé de roches et de métal

Une équipe d'astronomes dirigée par Karen Meech de l'Institute for Astronomy à Hawaï a constaté que la luminosité de l'objet variait jusqu'à dix fois en puissance alors qu'il tourne sur lui-même toutes les 7,3 heures. Aucun astéroïde ou comète dans notre système solaire connaît une telle ampleur dans la variation de sa luminosité ou un tel ratio entre la longueur et la largeur, soulignent-ils.

Ces propriétés laissent penser que "Oumuamua" est dense et est formé de roches et peut-être aussi de métal. Mais il n'a ni eau ni glace et sa surface a été rougie par les effets des radiations cosmiques pendant des centaines de millions d'années.

"Oumuamua" est passé dans l'orbite de Mars vers le 1er novembre et croisera à proximité de Jupiter en mai 2018 avant de poursuivre sa route au-delà de Saturne en janvier 2019 alors qu'il sortira de notre système solaire pour prendre la direction de la constellation de Pégase. Les observations avec des grands télescopes terrestres continueront jusqu'à ce que l'astéroïde devienne quasiment indétectable, soit après la mi-décembre.

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Un astéroïde issu d'un autre système solaire a été observé pour la première fois à proximité de la Terre. Il pourrait permettre de mieux comprendre la formation de ces systèmes lointains.
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2017-11-21 11:03:25
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